Moce Fiji, bonjour Noumea!

It’s supposed to be better the second time, isn’t it? Well, that certainly isn’t the case with our second ocean passage from Fiji to New Caledonia. With 685 nautical miles to sail from Vuda Marina to Noumea, we’ve taken the preparations more lightly than last time. No passage meals other than our dry risotto jars, some oven roasted veggies, and a very dense “far aux pruneaux” (prunes clafouti). We’ve overprovisioned in fresh tropical produce that no one feels like cooking and are doubting our weather window which we chose hastily after a couple of boats had left. Maybe we just wanted badly to get sang our farewell song by the lovely Vuda marina staff…

The first afternoon to get out of the reef is spent mostly motoring with zero wind and an oily sea. Azur is seduced by the still water and convinces the rest of the crew to have one last after-lunch dip in Fiji waters. When we make it out of the pass, the swell is established, and the wind picks up, rising from 3 to 20 knots in a matter of minutes. For the first thirty-six hours out in the open, everyone is sick one after the other, and the diet consists mainly in roasted veggies and puree mousseline that some of us don’t touch. Even the apple sauce, usually an excellent re-hydrating food with smooth texture and same taste in and out, is disgustingly too sweet. And the next few days, although our bodies have gotten used to the oceanic swell and its big walls of water making Obelix bob up and down, everyone is still lethargic, if not queasy, especially Thomas, to my utter dismay, who refuses to cook dinner one night arguing that he’s not hungry and no one else is. (I end up cooking plain pasta that the kids and I devour). Watches are spent lying down in the cockpit, casually looking at the chart plotter to check the windvane’s settings and adjust it when needed. Time feels like it’s dragging on and on. We practice fractions and averages, eyes fixed on the speedometer and the distance-to-destination painfully slow descent, calculating how long we’ve been under way, what proportion of the entire trip it represents, how much is left and how long it will take us with the speed we’re currently doing. The only activity our brain agrees to perform, all other distractions vaguely considered then dismissed as vain, representing too much effort, or both. Like putting some music on, reading, playing cards, or even talking! I miss the chatter of the first crossing and the silly games played by the kids who were at times irritating but at least representing some distraction in the monotony of lookalike days. Finally, we recover and the menus are a bit more sophisticated and the meals more lively, despite the leaning and the swell threatening to spill our pumpkin soup. We haven’t lost our sense of humour, and every time a wave trips us up making us roll back and forth for a few seconds, we can hear a chorus of “Ole!” exclaimed to imitate our little friend Unai, who does the same when he farts.

As the forecast confirms, a trough is coming with strong South Easterlies about to hinder our progress in the last stretch, we decide to gybe and point to Mare, the most southern Loyalty Island, to wait there before resuming our course to Noumea. Thomas stretches his watch to get there and stop the boat, letting it drift far enough from the shore for the rest of the night. I take my turn sleeping in the cockpit for the last few hours before daybreak. How comforting the sight of land which grants us flat seas and shelter from the wind, making us fully operational again, with a brain that can think, and will power not reduced to nothing. And how sweet to be greeted once again by a pod of dolphins dancing around the boat! Initially in Baie de l’Allier, there is still some swell disturbing the peace on board, so we decide to relocate in Waeko Bay in the morning. The bay is perfectly sheltered from swell and wind and has a welcoming committee of dolphins too. We had emailed New Caledonia’s Customs to ask about stopping there to repair our windvane but haven’t received any reply after a day. Silence is consent we agree, and anchor in this seemingly desert bay with tall cliffs that remind me Etretat in Normandie, and tall pine trees sparingly distributed along, which almost look like isolated skyscrapers from a distance. With binoculars we can spot what seems to be a kayak and a track that goes from the top of the cliff down to the sea but no one in sight. Visibility is incredible. We open our eyes in the water to watch someone else jump in and the bubbles created in their wake. Azur is so happy to practice his diving once more. And soon the boys go off snorkelling while I take a rest, finishing my third book read during this crossing, En attendant Bojangles, after two Amelie Nothomb short novels. We take a shower, feel refreshed and ready to tackle the last leg, a mere 115 nautical miles separating us from Noumea. We leave mid-afternoon the next day, to get most of the crossing done by night and arrive at Canal de la Havannah with the incoming tide and rising sun. With 20 knots winds oscillating between 80 and 100 angle it is not the most restorative night, but we make it on time and by dawn the wind has died, forcing us to switch on the engine, too eager to get to the city by midday and get all the paperwork done before French Administration takes a break for the week-end.

Obelix at Port Moselle Marina

We get to Port Moselle at lunch time and take some time to refuel our body before presenting ourselves to the Capitainerie (Sodemo). The lady is very helpful and assists us to get through the various forms we need to complete and gives us a drinks voucher from the adjacent restaurant, Le Bout du Monde, who wishes to welcome faraway sailors. Too bad, immigration services are not open in the afternoon and we need to wait until Monday to get our passports stamped. Luckily, we’re able to disembark after the biosecurity agent has paid us a visit and asked us to throw away any remaining fresh produce. Needless to say that as soon as we’re given the green light, we go in town to stretch our legs, check out the Place des Cocotiers, and wander in the streets before a celebratory dinner at Le Bout Du Monde. People look familiar, they speak French, which almost makes me forgive them for smoking so much. Kids order a pizza, Thomas some magrets de canard and me a bavette a l’echalotte with fries and veggies. It tastes so good! It feels so good to be here! However, Azur wants more and requests a movie. He pleads, he begs until we strike a deal: They can watch a movie but the next time they want one, they will need to have spoken at least 80% French for three days solid. After some deliberation with his brother, Azur stretches his hand towards me with a grin, “On accepte!” Back at the boat, Thomas reads aloud a message from our friends Laurent, Sandrine and their 11-year-old son Thomas, who are here to say hi. We’re immediately out to meet them and invite them onboard, so excited for the boys to have a friend to play with, and for us other grown-ups to talk to. We can’t help showing the kids pictures of Zephyr and Thomas (Junior) taking a bath together, ten years ago, when we last visited, and Azur was just a little seed waiting to be fertilised on the last day of our trip. The success of our first day in Noumea is complete, and yet, it’s Friday night and I know of a latino party happening nearby… So, as soon as our friend depart, Thomas helps me get the foldable electric bike out of the rumpus cabin, and I ride it to Codebare in Anse Vata to go dancing salsa, bachata and kizomba until just before midnight. When I ride back to Obelix, I feel cool air caressing my face, it is winter here and definitely colder than in Fiji, I’m wearing jeans and my “dream” jacket with a embroideries at the back, soaking the intense feelings of pride, exhaustion and aliveness. In the morning, it is breakfast in bed with fresh baguettes, croissants, and pastries.

Welcome to Noumea!

Makogai: une nuit au village

Nous sommes arrivés à Makogai (à prononcer Makongaï) hier, suivant les conseils de l’équipage de Vivace, espérant que, comme leur fille Tia il y a quelques années, nos garçons auraient l’occasion de s’occuper des bébés tortues. Mais de tortues il n’y en avait plus car nous avons appris que c’était trop de travail, mais qu’il y avait des palourdes géantes juste à côté du quai si nous voulionsaller y nager. Nous avons continué la visite des bassins de reproduction des palourdes avec Enoke, un homme usé par le temps, à 2 ans de la retraite à 55 ans, mais qui a l’air d’avoir 20 ans de plus, avec peu de cheveux et encore moins de dents, ce qui m’a fait penser à Tavae, ce pêcheur tahitien qui a été emporté par le vent et a survécu 118 jours en mer uniquement grâce au poisson et à la foi (un livre que ma grand-mère m’a offert quand j’étais adolescent). Il demande soudain : “Quelqu’un vous a t’il amené au cinéma ?” Et je pense qu’il s’agira d’une salle de projection avec un film expliquant le cycle de vie des palourdes et des tortues, mais nous partons dans la brousse. Le “cinéma” s’avère être une ruine envahie par la jungle. Seules les parties bétonnées sont visibles, la salle de projection, le sol et la “scène” devant l’écran. Il s’agit d’un vestige du centre de lépreux qui a accueilli 5000 personnes entre 1911 et 1969, bien équippé avec un barrage fournissant l’eau et l’électricité et une route vers le village de l’autre côté de l’île. Aujourd’hui, tout cela est envahi par la nature, qui efface le passage de l’homme, sauf les dernières habitations qui ont été reconstruites après le passage du cyclone Winston, une autre force de la nature qui sévie sur la région, et qui a rasé les quelques maisons des travailleurs du parcs à palourdes et de leurs familles. Le cyclone a peut-être été un mal pour un bien, car ils bénéficient désormais d’une construction en béton et en acier financée par la solidarité internationale, de panneaux solaires alimentant les réfrigérateurs la nuit, alors qu’auparavant le générateur fonctionnant toute la journée pour alimenter les pompes des bassins à palourdes était la seule source d’énergie, et que les nuits sentaient les lampes à kérosène. Le luxe de la civilisation va et vient dans cette baie, depuis les hauts du centre de Lépreux, jusqu’au bas pré-Winston, et le milieu d’aujourd’hui, avec même la réception du téléphone cellulaire si vous êtes sur le bon réseau et faites une randonnée d’½ heure jusqu’au sommet de la colline 😊

Après la visite du village, nous sommes allé nager à coté du ponton, et en effet, le turquoise vif d’une palourde n’avait d’égal que la profondeur de l’indigo de l’autre. Elles ne sont pas géantes ( a peu près la taille d’une pastèque), mais elles sont vivantes et belles, et nous pouvons imaginer, à partir de la coquille blanchie de la défunte parente géante qui se tient près du bassin, ce que cela doit être d’en rencontrer une dans la nature. Quelques jours plus tard, un garçon nous demande si nous avons vu les géantes. Et voilà, à quelques mètres de là où nous regardions, un spécimen qui pourrait vous attraper le pied comme dans un album de Corto Maltese. Il n’est pas aussi beau que les plus petits, mais ses lèvres apparemment brunes se révèlent d’un chaud orange doré lorsqu’on l’observe de près, et en jetant un coup d’œil à l’intérieur de la fente, on peut voir les rangées de filtres, d’un blanc éclatant, et au centre un “œuf” brun et orange lumineux. Vu à cette taille, il semble beaucoup plus animal que sa coquille extérieure, ressemblant plus à de la pierre qu’à un être vivant.

Drôles de poissons en forme de parentheses vus de côté et de trident renversé vus de face, dans les eaux cristallines. Désolé, pas de photos des palourdes géantes 😦

Êtant un centre géré par le gouvernement, avec des travailleurs embauchés comme habitants, et pas un village traditionnel avec un chef et tout le protocole qui va avec, nous n’avons pas offert un cadeau de kava pour un SevuSevu formel, la “taxe de bienvenue” comme nous, Occidentaux, pourrions l’appeler. Au lieu de cela, nous avons apporté un gâteau et un peu de chocolat pour remercier Mere, une jeune mère de deux enfants de cinq et un an et demi, pour tous ses conseils sur les façons de cuisiner la papaye, avec les papayes pour aller avec (que nous avons fait comme salade et curry), et son mari Pau pour la leçon de décorticage et rapage de noix de coco, avec les noix de coco pour aller avec (qui a produit le lait pour le curry). Mais le chocolat a vite disparu dans les mains d’un grand costaud barbu, comme le gâteau (à la banane) a disparu dans les mains des enfants, fraîchement débarqués de l’école. Tout le monde rit beaucoup, alors que nous demandons les noms des trois femmes assises sous le manguier avec nous, et que les enfants tournent autour du moule à gâteau comme des abeilles autour de leur ruche. Comme on parle surtout fidjien, j’éprouve ce sentiment gênant de ne pas savoir si l’on rit de nous ou pas du tout, et je continue à sourire poliment. La gêne ne s’attarde pas pour autant, car les rires sonnent bienveillants, et tout est beau dans la lumière de la fin d’après-midi, et bientôt la tranquillité de tout cela m’apaise et je profite de l’instant présent.

Aujourd’hui, nous avons essayé de grimper la petite colline derrière le village. Cela semble être une marche de 15-30 minutes. Nous demandons notre chemin à Mere Mere, qui nous dit que c’est tout envahi par la végétation et que cela prendrait environ 1 heure. On nous dit juste de viser le grand manguier près des trois cocotiers, puis de tourner… dans quelle direction déjà ? Pas de pantalon long, pas de chaussures fermées, pas de chaussures du tout pour moi (Thomas), pas de machette… Plusieurs heures plus tard, nous sortons enfin de la jungle, à la base des hautes herbes et des rochers qui forment la dernière partie de la montée, beaucoup plus verticale de près qu’elle ne l’était depuis la plage. Lorsque nous redescendons enfin (pas de piste pour monter veut dire pas de piste pour redescendre non plus !), en sueur, gratants, couverts de coupures et d’épines, nous accueillons la fraîcheur de l’eau, même si le sel pique. Comme il n’est pas trop tard dans la journée, j’en profite pour aller faire une mission de chasse sous-marine sur une grosse tête de corail profonde au milieu de la baie, et je ramène un poisson rouge d’environ 40cm de long avec de gros yeux globuleux, et de méchants dards sur les joues, avec lequel le coquin a poignardé mon index ! Lorsque je l’ai ramené sur le rivage pour demander aux habitants s’il était bon à manger et si je devais m’inquiéter de la piqûre, ils m’ont confirmé qu’il était bon à manger et que j’allais avoir mal et être engourdi pendant quelques heures, mais que je n’aurais pas besoin de me couper le doigt, quel soulagement ! Juste à ce moment-là, un bateau arrive et décharge une tonne de matériel, ainsi que quatre saoudiens et leurs guides australiens et fidjiens qui sont venus ici pour la pêche sportive, mais pas comme vous la connaissez, en chasse sous-marine de gros poissons du large ! Ils parlent de thon à dents de chien et de quel poisson se battra le mieux, excités qu’ils sont après avoir pris l’avion jusqu’à l’autre bout du monde pour tenter pendant huit jours de tirer “la prise de leur vie”, ce qui rappelle la façon dont les colonialistes pouvaient parler autrefois des lions et des rhinocéros. Ces poissons très communs d’aujourd’hui deviendront-ils les espèces en voie de disparition de demain ?

Comme ils sont ici de façon commerciale, ils ont été briefés, et viennent préparés avec un énorme bouquet de yaqona, la racine à partir de laquelle est brassé le Kava, la boisson traditionnelle de la Polynésie, qui a pour effet de vous détendre et de vous rendre somnolent et légèrement engourdi, exactement de la manière opposée à l’alcool, très doucement. Comme cela fait quelques jours que nous sommes ici et que nous commençons à connaître les gens, et que nous avons aidé à transporter tout le matériel des Saoudiens du quai à la maison de Pau, il m’invite à les rejoindre pour déguster un peu de “grog” plus tard, comme on appelle affectueusement le kava dans certains endroits. C’est ainsi qu’après avoir dîné sur Obélix, je regagne le rivage à la rame, glissant sur le miroir au clair de lune seulement troublé par mes rames. Pau nous amène au “chef”, mon grand costaud au chocolat, nommé Sully, dont le grand-père est venu travailler à la léproserie quand son père avait trois ans. Il est né ici, et mourra probablement ici, donc nous pouvons l’appeler chef, et peut-être a-t-il pris notre chocolat comme notre forme de Sevu Sevu. Mais ce soir, c’est pour de vrai, et Pau lui offre formellement le bouquet de yaqona au nom des Saoudiens (et de moi). Sully reconnaît alors formellement notre cadeau et nous souhaite la bienvenue, nous donnant sa bénédiction pour profiter des richesses de la région comme si c’était les nôtres, et souhaite à “nous” (en fait les Saoudiens) bonne chance pour leur pêche. Tout cet échange entre Pau et Sully se fait en tenant et en regardant le bouquet de racines de yaqona, et seuls les derniers mots, scandés comme un “amen”, sont prononcés en nous regardant avec un grand sourire. Trois applaudissements, un grand “Bula ! Vinaka”, et maintenant c’est le temps de préparer le Kava.

La racine de yaqona est mise de côté au profit d’un sachet de poudre pré-moulu (comme du café moulu au lieu de grains), qui est tout simplement filtré dans de l’eau fraîche. Pau remplit une ½ noix de coco servant de bol, le buveur applaudit le premier, le reçoit avec un “bula”, puis le boit cul-sec, et tout le monde applaudit deux ou trois fois, avec cette façon particulière qu’ont les Fidjiens d’applaudir avec les mains en coupe. Le goût n’est pas aussi mauvais que celui de la boue, comme on me l’avait décrit. En fait, ça n’a pas beaucoup de goût. Ce n’est ni particulièrement agréable ni désagréable. Ca laisse une sorte de picotement dans la bouche, comme la menthe poivrée. Peut-être un peu d’engourdissement, mais peut-être que certaines personnes y sont plus sensibles que d’autres (Salomé a dit qu’elle se sentait comme chez le dentiste !). Nous buvons une tournée et parlons, apprenant à nous connaître. Qui vient d’où (c’est ainsi que j’apprends les origines du Chef), et comment ils se sont rencontrés (Peter, le guide de plongée fidjien est un ami d’enfance de Pau), etc… Quelques minutes plus tard, une autre tournée, et ainsi de suite. Relativement tôt, les plongeurs vont se coucher, prévoyant de partir au lever du soleil pour leur tentative de “prise de leur vie”. Je reste et continue à bavarder, en essayant d’apprendre quelques mots de fidjien, et en découvrant quelques histoires locales, comme ces deux tribus, l’une ayant le contrôle sur les poissons, l’autre sur les cochons, et si vous ne demandez pas la permission avant de manger de l’un ou l’autre, vous risquez de vous étouffer et seul un membre de la tribu concernée peut vous sauver, personne d’autre n’essaierait même de vous aider.

Et ainsi la nuit s’est déroulée, en buvant du kava et en fumant du tabac fidjien, qu’ils coupent en fines bandelettes à partir d’une feuille entière, et qu’ils enroulent ensuite étroitement dans une bande de papier, arrachée d’une page de l’annuaire téléphonique local, roulée en diagonale, ce qui donne une “cigarette” comme un long bâton, d’environ 20 cm de long par 3 à 4 mm de diamètre. Alors que la conversation se ralentit, et que les paupières deviennent plus lourdes, je me remets en route, non sans que mon hôte ne veuille pas me laisser partir sans une lampe de poche pour s’assurer que je ne trébuche pas dans son sentier très pentu. Alors que j’éclaire ainsi mon chemin jusqu’a mon annexe, des dizaines d’ombres s’éloignent de mes pas. Des grenouilles des bois sorties dans l’herbe pour profiter de la rosée qui se forme déjà, chacune prenant une pause de mini-gardien avant de finalement céder la place à ma géanterie. Dans ce sens, la lune ne se reflète pas en chemin de lumière comme à l’aller, mais plonge dans les profondeurs et éclaire le corail que je peux voir presque comme en plein jour, si ce n’est en noir et blanc. Le feu d’ancre d’Obélix me guide, et je suis bientôt de retour à bord, où je suis surpris de trouver Salomé en train de regarder un film. Le kava est censé endormir, mais il est bien plus de minuit lorsque nous allons enfin nous coucher. Heureusement que nous n’avons pas à préparer des boîtes à pic-nique avant que les enfants n’aillent à l’école demain !

Makogai: a night at the village

We arrived in Makogai (pronounced Makongai) yesterday, following the advice from Vivace’s crew, hoping that, like their daughter Tia a couple of years ago, our boys would have the opportunity to tend to the baby turtles. But turtles there were no longer as we learnt that it was too much work, but that they were giant clams just by the wharf if we wanted to go snorkelling there. We continued the tour of the clam breeding basins with Enoke, a weathered man 2 years away from retirement at 55 years old, but looking 20 years older with not much hair nor teeth left, which made me think of Tavae, that Tahitian fisherman who got blown offshore and survived 118 days out at sea only on fish and faith (a book my grandma offered me when I was a teenager). He suddenly asks : “Did anyone bring you to the cinema?” And I think it will be a projection room with a movie explaining the breeding cycle of the clams and turtles, but we head out into the bush. The “cinema” turns out to be a ruin overgrown by the jungle. Only the concreted parts are visible, the projection room, the floor, and the “stage” in front of the screen. This is a remnant of the Leprosis centre which harboured 5000 people between 1911 and 1969, well set up with a dam providing water and electricity and a road to the village on the other side of the island. Nowadays all of this is overgrown by the unstoppable Nature, erasing mankind’s passage, but for the last few dwellings, built after cyclone Winston, another force of Nature roaming the area, flattened the few houses homes to the clam farm workers and their families. The cyclone may have been a blessing in disguise as they now benefit from concrete and steel construction financed by international solidarity, solar panels powering up fridges at night, while the generator running all day to power up the pumps for the clam basins was previously the only source of power, and nights smelled of kerosene lamps. The luxury of civilization ebbs and flows in this bay, from the heights of the Leprosis centre, to the low pre-Winston, and the mid-way of today, with even cell phone reception if you’re on the right network and take a ½-hour hike to the top of the hill 😊

After the tour of the village, snorkelling we did, and indeed the bright turquoise of one clam was only rivaled by the depth of the indigo of the other. They’re not giant (about the size of a watermelon) but they’re alive and beautiful, and we can imagine, from the whitened shell of the defunct giant relatives standing by the basin, what it must be to encounter one “out there”. And actually, a couple of days later, a boy asks us if we’ve seen the giant ones.  And there it is, just a few meters from where we were looking, a specimen that could grab your foot like in a Corto Maltese album. It isn’t as beautiful as the smaller ones, but its apparently brown lips reveal to be a warm golden orange when looked up close, and peeking inside the slit we can see the rows of filters, bright white, and in the centre a glowing brown and orange “egg”. Seen at this size, it feels a lot more animal, than the outer shell appears, looking more like stone than alive.

Weird fish shaped like a parenthesis from the side and a reversed trident from the back in crystal clear waters, sorry no photos of giant clams 😦

Being a government own settlement, with hired workers as inhabitants, and not a traditional village with a chief and all the protocol that goes with it, we didn’t offer a gift of kava for a formal sevusevu, the “welcoming tax” as we, Occidentals, may call it. Instead, we brought a cake and some chocolate to thank Mere, a young mother of a five and a one and a half year old children, for all her tips on cooking papaya/pawpaw, with the pawpaws to go with (which we did as salad and curry), and her husband Pau for the coconut husking and grating lesson, with the coconut to go with (which produced the milk for the curry). But the chocolate disappeared quickly in the hands of a big burly bearded man, as the (banana) cake disappeared in the hands of the children, freshly debarked back from school, a boat ride away in the only village of the island at its southern tip. Everyone laughs a lot, as we ask the names of the three women sitting under the mango tree with us, and the kids hover over the cake tin as bees over their hive. With mostly Fijian being spoken I feel this awkward feeling of not knowing if the laughing is about us, of us, at us, or not at all, and keep smiling politely. The awkwardness doesn’t linger though, as it feels kind-hearted, and everything is beautiful in the late afternoon light, and soon the peacefulness of it all puts my mind at ease and I embrace the moment as it is.

Today we tried to climb the little hill behind the village. It looks like a 15-30 minutes hike. We ask our way to Mere, who says that it’s all overgrown and would take about 1 hour. Well, overgrown means there’s no track at all, we’re just told to aim for the big Mango tree by the three coconut trees, and then turn…which way again? No long pants, no closed shoes, no shoes at all for me (Thomas), no machete…several hours later we finally make it out of the jungle, at the base of the tall grass and rocks which form the last stretch up, a lot more vertical up close than it looked from the beach. When we finally make it back down (no track up means no track down either !), sweaty, itchy, covered in cuts and thorns, we welcome the coolness or the water, even if it comes with salty burning stinginess. As it is not too late in the day, I take the opportunity to go for a spearfishing mission on a big, deep coral head in the middle of the bay, and bring back a red fish about 40 cm long with big bulgy eyes, and nasty stinger on its cheeks, with which the rascal stabbed my index! As I brought it back to shore to ask the locals if it was safe to eat and if I needed to worry about the sting, they confirmed it was good to eat and I was going to be in pain and numb for a couple of hours, but no need to cut my finger, what a relief! Just then a boat arrives and unloads a ton of gear, along with 4 Saudi Arabians and their Australian & Fijian guides who came here for game fishing, but not as you know it, spear fishing big blue water game fish! They speak of dog-tooth tuna and whichever fish puts up the best fight, excited as they are after having flown to the other side of the world for an 8-day attempt at “a kill of a lifetime”, reminiscent of how colonialists may have spoken of lions and rhinos once upon a time. Will these very common fish of today end up endangered species of tomorrow?

As they’re here on a commercial basis, they’ve been briefed, and come prepared with a huge bunch of yaqona, the root from which is brewed the kava, the traditional drink of Polynesia, which has for effect to relax you and make you sleepy and slightly numb, exactly in an opposite way to alcohol, very gently. As it’s been a couple of days we’ve been here and we start to know people, and we’ve been helping bring all the Saudis’ gear from the wharf to Pau’s house, he invites me to join them to enjoy a bit of “grog” later on, as is affectionately known the kava in some places. That’s how, after dinner back on Obelix, I row back ashore, gliding on the moonlit mirror only disturbed by my oars. Pau brings us to “the chief”, my big burly chocolate man, named Sully, whose grandfather came to work at the leprosy center when his father was three. He was born here, and will most likely die here, so chief indeed we may call him, and maybe he took our chocolate as our form of sevusevu. But tonight is the real deal, and Pau formally offers him the bunch of yaqona on behalf of the Saudis (and me). Sully then formally acknowledges our gift and welcomes us, giving us his blessing to benefit from the area’s riches as our own, and wishes ‘us’ (actually the Saudis) good fortune with their fishing. All of this exchange between Pau and Sully is done holding and looking at the bunch of yaqona root, and only the last few words, scanted as an “amene”, are spoken looking at us with a big smile. Three claps, a big “Bula ! Vinaka”, and now is the time to prepare the kava.

The yaqona root is dispatched in favour of a bag of pre-pound powder (like ground coffee instead of beans), which is simply thieved in fresh water. Pau fills a ½ coconut serving as a bowl, the drinker claps first, receives it with a “bula”, then scull it, and everyone claps two or three times, with this particular Fijian way of clapping with cupped hands. It doesn’t taste as bad as mud, as I had been described. It doesn’t taste like much actually. It isn’t particularly pleasant nor unpleasant. It leaves a kind of tingling in your mouth as peppermint would. Perhaps a bit of numbness but maybe some people are more sensitive to it than others (Salome said she felt like at the dentist !). We do a round and talk, getting to know each other. Who comes from where (that’s how I learn of Chief’s origins), and how did they meet (Peter, the Fijian dive guide is a childhood friend of Pau), etc…A few minutes later another round, and so on. Relatively early the divers go to bed, planning to get at sunrise for their attempt at “a kill of a lifetime”. I stay and continue chit-chatting, trying to learn a few Fijian words, and getting to know a few of the local stories, like these two tribes, one having control over fish, the other over pigs, and if you don’t ask permission before you eat of one or the other, you may choke on it and only a member of the relevant tribe can and will save you from it, no one else would even try to help.

And so the night wore on, drinking kava and smoking Fijian tobacco, which they cut in thin strips from a full leaf, and then roll tightly in a strip of paper, torn off a page of the local phonebook, rolled diagonally resulting in a “cigarette” like a long stick, about 20cm long by 3 to 4mm diameter. As the conversation dwindles down, and eyelids got heavier, I get on my way, not before my host wouldn’t have me go without a torchlight to make sure I wouldn’t trip in his treacherously steep walkway. As I thus lit my way back to the dinghy, dozens of shadows scuttered away from my steps. Forest frogs out on the grass to enjoy the dew already forming up, each striking a pause of tiny guardian before finally giving way to my giantess. This way, the moon doesn’t reflect into a path of light as I had on the way in, but dives in the deep and shines on the coral which I can see almost as in daylight if only in black and white. Obelix’s anchor light guides my way, and soon I am back on board, where I am surprised to find Salomé watching a movie. Kava is meant to make you sleepy, but it is well past midnight when we finally tuck in. Lucky we don’t have to make lunch boxes before the kids go to school tomorrow!

Multi-sensory experience in Yalobi

Love at first sight

As soon as we passed Southern tip of Waya Island, we took in the tall and majestic cliffs of Yalobi, often described as one of the most iconic Fiji villages for that very reason, and fell in admiration with the black barren rocks, contrasted by the gold of dry grass growing on the exposed sides of the hills, the fifty shades of green of the lush forest of mango trees, cassava patches, and all varieties of palms, the translucent water and the white sandy beach.

Yalobi cliffs

Sound of music

The first memorable sound was the claps of half a dozen men gathered in the village hall receiving us for our sevusevu, interrupting their kava meeting amongst village chiefs and high up officials from the mainland.

Yalobi bay from above

Second came the soundscape of a solitary hike* up the hill rhythmed by the ruffling of tall grass split to clear the path, dead leaves cracking under my steps, and squirming blue-tail lizards furtively escaping before me, followed by a scream, mine, when a villager appeared from nowhere, coming back from work the other side of the island, surprised my shooting the stunning view over the bay, and the sound of his machete chopping cassava branches to harvest the roots, in a sort of local pit-stop to the supermarket on his way home.

Third, after dark, were the whistling of the wind making the boat roll at times in the otherwise very sheltered bay, the muffled vibration of our topping lift sounding like the muffled sound of a distant helicopter, and the early crow of the roosters, well before dawn, denying me and anyone else any perspective of a Sunday sleep-in.

Finally came the sound bathing while attending the Methodist Church service, where the choir of merely ten sounded like fifty, in westernised pacific polyphonies they put their heart and souls into, with the vibrato of a Soprano calling everyone in, and tapping the beat with her typical Fijian flax woven fan.

And did I mention the two calls at 10 and 10:30 with the sound of bell (an aluminium gas bottle hanging from a tree branch), then the big drum being played from under its mini bure shelter?

Taste buds festival

Invited to get a taste of local Fijian food by Ben, who explained to me how he had lost his job at the renowned Musket Cove resort due to tourism being halted by Covid in 2020, and how visiting yachties represented the main source of income for the village, we reported for duty the next day at his wife’s auntie’s house. We had to ask a fellow boat to exchange some of our NZD for FJD to afford the evening out and were wondering what to expect but determined to accept his invitation and do our bit to help. When I arrived, Thomas and the kids already knew the way as I had to do a second trip to the boat to get changed, having tripped and fallen in the water bum first on my first arrival by dinghy.

They had transformed their patio in a single-customer restaurant, and set the table for four with a bright orange sula fabric covering it. The plates displayed a colourful array of exclusively vegan and local Fijian dishes including rice, roti, cassava chips (a hit with the kids), curried pumpkin, curried pawpaw, taro leaves and coconut cream fritters, and fresh pawpaw slice. A feast for our tastebuds between the tangy and slightly bitter taro leaves and the spicy pumpkin cooked with garlic onions and curry leaves, the sweetness of the pawpaw in its two forms. I regretted having had a muesli bar for afternoon tea as I wish I could fit more in my delighted stomach, but had to share some of my roti with Thomas who wouldn’t waste any scrape of food.

Before dinner, we also tasted a fruit as yet unknown, green and prickly, the size of a small rugby ball, with white flesh which we scooped out with our fingers to suck on it, spitting out its black smooth seeds. Known by different names depending on the villages, Ben called it sour soup. Azur said it tasted like pear, Zephyr like apricot, and Thomas like feijoa. I reckon its name does it justice as it reminded me of a sour lolly.

I smell fire

Dinner was followed by a bonfire on the beach where kids (locals and ours) couldn’t stop gathering banana leaves to excitedly watch them take fire in one go burning with huge flames, when not grilling marshmallows on a stick or watching Thomas do his popular fire juggling act, in an unusual cocktail of burnt candy and petrol smells.

Stairs to Nature

Prickly caresses

Mixed feeling of mistreated skin with scratches of cutting grass on my legs and arms during the hike, worsened by the stinging of salty water and mini-jellyfish attacks during each swim. But at least, it was given a rest by the absence of mosquitoes, yeah!

* I later understood that tourists were not meant to go tramping on their own and were expected to ask for a guide for two reasons: to not get lost in the forest, and for the village to earn some additional income from their visiting “guests”.

Experience multi-sensorielle a Yalobi

Le coup de foudre

Dès que nous avons dépassé la pointe sud de l’île de Waya, nous avons admiré les hautes et majestueuses falaises de Yalobi, souvent décrit comme l’un des villages fidjiens les plus emblématiques pour cette raison même, et sommes tombés en admiration devant les rochers noirs, contrastant avec l’herbe sèche doree poussant sur les flancs exposés des collines, et les cinquante nuances de vert de la forêt luxuriante de manguiers, de maniocs et de toutes les variétés de palmiers, l’eau translucide et la plage de sable blanc.

Yalobi cliffs

En avant la musique

Le premier son mémorable fut celui des applaudissements d’une demi-douzaine d’hommes rassemblés dans la salle du village qui nous recevaient pour notre sevusevu, interrompant leur réunion de kava entre chefs de village et hauts fonctionnaires du continent.

Yalobi bay from above

Puis vint le paysage sonore d’une randonnée solitaire* en haut de la colline, rythmée par le froissement des hautes herbes pour dégager le chemin, le craquement des feuilles mortes sous mes pas, et le tortillement des lézards à queue bleue s’échappant furtivement devant moi, suivi d’un cri, le mien, lorsqu’un villageois sortit de nulle part, revenant du travail de l’autre côté de l’île, surpris que je prenne en photo la vue imprenable sur la baie, et le son de sa machette coupant les branches de manioc pour en récolter les racines, dans une sorte d’arrêt au supermarché sur le chemin du retour.

Troisièmement, après la tombée de la nuit, le sifflement du vent qui faisait rouler le bateau dans cette baie pourtant très abritée, les vibrations sourdes de notre balancier ressemblant au bruit sourd d’un hélicoptère au loin, et le chant des coqs, bien avant l’aube, qui me privait, ainsi que tous les autres, de toute perspective de grasse matinée dominicale.

Enfin, j’ai pris un bain de sons en assistant à l’office de l’église méthodiste, où le chœur de seulement dix personnes sonnait comme cinquante, dans des polyphonies pacifiques occidentalisées dans lesquelles ils mettaient tout leur cœur et toute leur âme, avec le vibrato d’une soprano qui lancait les appels et battait la mesure avec son éventail tressé en fibres naturelles typiquement fidjien.

Et ai-je mentionné les deux appels à 10 h et 10 h 30 au son de cloche (une bouteille de gaz en aluminium suspendue à une branche d’arbre), double de l’appel de la rande percussion faite d’un tronc évidé, battu depuis sous son abri traditionnel ?

Festival des papilles

Invités à goûter à la cuisine fidjienne locale par Ben, qui m’a expliqué comment il avait perdu son emploi dans la célèbre station balnéaire de Musket Cove en raison de la mise a pied de toute activite touristique par Covid en 2020, et comment les yachts de passage représentaient la principale source de revenus du village, nous nous sommes présentés le lendemain chez la tante de sa femme comme convenu. Nous avons dû demander à un autre bateau de nous échanger une partie de nos dollars neo-zelandais contre des dollars fidjien pour pouvoir nous permettre de payer. Nous nous demandions à quoi nous attendre, mais étions déterminés à accepter son invitation et à apporter notre contribution. Lorsque je suis arrivée, Thomas et les enfants connaissaient déjà le chemin, car j’avais dû faire un deuxième voyage jusqu’au bateau pour me changer, après avoir trébuché et être tombée dans l’eau lors de notre arrivée en annexe.

Ils avaient transformé leur patio en restaurant qui nous était exclusivement dedié, et dressé la table pour quatre avec un tissu orange vif en guise de nappe. Les assiettes présentaient un éventail coloré de plats fidjiens végétaliens et locaux, dont du riz, des rotis, des chips de manioc (un succès auprès des enfants), du potiron au curry, de la papaye au curry, des feuilles de taro et des beignets à la crème de coco, ainsi qu’une tranche de papaye fraîche. Un régal pour nos papilles entre les feuilles de taro acidulées et légèrement amères et le potiron épicé cuit avec des oignons à l’ail et des feuilles de curry, la douceur de la papaye sous ses deux formes fraiche et cuite. J’ai regretté d’avoir pris une barre de muesli pour le gouté car mes papilles en redemandaient tandis que mon estomac calait et ai dû partager le reste de mes rotis avec Thomas qui ne voulait pas gaspiller une miette de nourriture.

Avant le dîner, nous avons également goûté un fruit jusqu’alors inconnu, à la peau verte et rugeuse, de la taille d’un petit ballon de rugby, à la chair blanche que nous avons évidé avec nos doigts pour en sucer des portions, en recrachant ses graines noires et lisses. Connu sous différents noms selon les villages, Ben l’appelait la soupe acidulée. Azur disait que ca avait un goût de poire, Zéphyr d’abricot, et Thomas de feijoa. Je pense que son nom lui rend justice car il me rappelle les bonbons acidulés commes les bouteilles de coca.

Feu de joie

Le dîner a été suivi d’un feu sur la plage où les enfants (les locaux et les nôtres) ne pouvaient s’arrêter de ramasser des feuilles de bananier pour les regarder tout excités flamber d’un seul coup en créant d’énormes flammes, ont fait griller des chamallows et ont admiré Thomas faire son légendaire numéro de jonglage de feu, dans un cocktail insolite d’odeurs de caramel et de pétrole.

Stairs to Nature

Caresses piquantes

Sentiment mitigé de peau maltraitée avec des griffures d’herbe coupée sur mes jambes et mes bras pendant la randonnée, aggravé par les baignades dans l’eau salée et les piqûres de mini méduses. Mais au moins, les moustiques nous ont laissé un peu de repit. Pfiou !

* J’ai compris par la suite que les touristes n’étaient pas censés se promener seuls et qu’ils devaient demander un guide pour deux raisons : ne pas se perdre dans la forêt et permettre au village de tirer un revenu supplémentaire de ses “invités”.

A la rencontre des raies manta à Drawaqa

Certains pensent qu’en partageant ce que l’on a, on se prive. Ce n’est pas toujours le cas. Au contraire, parfois, en partageant, nous multiplions notre mise. Pensez à la joie, à l’inspiration, à l’amour, à la sagesse, etc. Et cela vaut aussi pour les raies manta. Ce qui est bien sûr à l’origine du célèbre adage: “Partagez vos raies manta et vous verrez plus de raies manta”.

Ainsi, après une nuit gachée par le roulis, un départ matinal et un porridge à la fleur d’oranger, à la cannelle et raisins secs pour le petit-déjeuner, nous enfilons tous les quatre nos combinaisons de plongée pour aller nager avec les raies manta.

Paradise Cove Resort in Naukacuvu, near Drawaqa

Nous sommes ancrés à côté de l’île de Drawaqa (qui se prononce Drawanga) et semblons être les premiers plongeurs sur l’eau, malgré un consensus parmi les plaisanciers sur le calendrier des raies manta qui, nous en sommes sûrs, se nourrissent deux heures avant la marée haute dans le passage de Drawaqa. Craignant que notre hors-bord de deux chevaux ne survive pas à la bataille contre le courant dans cette mince étendue d’eau, nous décidons de faire un premier plongeon en laissant l’annexe sur la plage faisant face à l’ouest, de marcher jusque de l’autre côté faisant face à l’est, et de nous mettre à l’eau là pour dériver vers notre point de départ. Chaque adulte est responsable d’un petit, Thomas avec Azur et moi avec Zéphyr.

La densité et la variété des poissons et des coraux sont stupéfiantes mais la vitesse du courant l’est tout autant et j’ai franchement du mal à garder un œil à la fois sur Zéphyr, qui disparaît régulièrement en bas pour explorer les coraux et les poissons qui jouent à cache-cache, et sur la plage où nous avons laissé notre annexe, à la surface, qui arrive à toute allure. Mouvements de tête en haut, en bas, en haut, en bas, tout en poussant ou traînant Zeph et en me démenant comme une folle à contre-courant (sans palmes, les miennes étant cassées) pour arriver à la côte avant qu’elle ne soit hors d’atteinte. Je repère finalement un rocher qui émerge de l’eau non loin de notre but et je parviens à l’attraper et à assurer une position stable pour que Zéphyr puisse réajuster son masque. Il ne nous reste plus que quelques mètres à parcourir, mais le rocher est glissant et avec les vagues qui le caressent vigoureusement, ce n’est pas prudent de marcher dessus. Au lieu de cela, nous reprenons notre ascension sous l’eau, progressant en nous accrochant à chaque aspérité de notre mur d’escalade horizontal. Thomas et Azur sont un peu plus loin mais viennent vers nous apparemment sans aucune difficulté. C’est grace à leurs palmes, je me dis.

Nous nous asseyons sur la plage pour nous reposer et évaluer la situation : aucun signe de raies manta pour aucun d’entre nous, et, essoufflée comme je le suis, la perspective de répéter l’exercice pour une deuxième tentative ne me dit pas grand chose, quand un bateau à moteur du complexe touristique voisin passe en trombe et vérifie apparemment la zone. Peu de temps après, quelques autres bateaux chargés de touristes apparaissent, ce doit être l’heure des raies manta. Nous sautons tous les quatre dans l’annexe, résolus à rejoindre le groupe et à voir ce qu’ils voient. Les capitaines des bateaux scrutent l’eau debout dans leurs embarcations et indiquent l’endroit où se trouvent les raies. Et bientôt, nous et d’autres voileux à bord de leur annexes, les imitons en criant et en pointant du doigt dès que nous apercevons deux ailes pointues qui font surface au-dessus de l’eau. L’information est ensuite relayée du bateau aux guides et aux plongeurs pour le bénéfice de tous.

Finalement, tout le monde a pu observer de près et nager avec les raies manta, qui étaient ponctuelles (nous ne regardions juste pas au bon endroit), le battement gracieux de leurs nageoires pectorales, et les deux petits rémora qui planent sous elles, de part et d’autre.

J’aimerais juste avoir une caméra sous-marine pour rendre justice aux créatures étranges et merveilleuses que nous rencontrons dans les fonds marins…

Drawaqa manta rays’ encounter

Some people think that by sharing what you have, you are deprived. This is not always the case. On the contrary, sometimes, by sharing you get more. Think of joy, inspiration, love, wisdom, etc. And that goes for manta rays too, which is of course what inspired the famous saying: “Share the manta rays and you shall see more manta rays”.

So, after a rolly night, an early start, and orange blossom, cinnamon and sultana porridge for breakfast, the four of us are donning our wetsuits to make an attempt at swimming with the manta rays.

Paradise Cove Resort in Naukacuvu, near Drawaqa

We’re anchored next to Drawaqa Island (pronounced Drawanga) and seem to be the first divers on the water, despite a consensus amongst yachties on the manta ray schedule who we are sure, we’ve been told, feed two hours before high tide in Drawaqa passage. Fearing our two-horsepower outboard won’t survive the battle against the current in this thin stretch of water, we decide to do a first dive leaving the dinghy ashore on the West-facing beach, walk to the East-facing side, and get in the water there to drift back to where we started. Each grown-up buddies with a kid, Thomas with Azur and me with Zephyr.

The density and variety of fishes and coral is stunning but so is the speed of the current and I frankly struggle to keep an eye on both Zephyr, who regularly disappears down there to explore the corals and fishes playing hide and seek, and the beach where we left our dinghy, at the surface, which is coming up very fast. Up, down, up, down tilts with my head, all the while pushing or dragging Zeph and swimming like crazy against the current (with no flippers, mine being broken) to make it to shore before the shore is out of reach. I finally spot the rock that emerges from the water not far from where we want to make landfall and manage to grab it and secure a stable position for Zephyr to readjust his mask. We only have a few meters to go, but the rock is slippery and with the waves greeting it a tad vehemently, we cannot afford to walk on it. Instead, we resume our journey underwater, making progress by holding onto every asperity of our stony horizontal climbing wall. Thomas and Azur are a bit further but coming our way seemingly without any difficulty. They all have flippers I tell myself.

We sit on the beach to rest and assess the situation: no sign of manta rays for any of us, and, out of breath as I am, the perspective to repeat the exercise for a second attempt is less than appealing, when a fizz boat from the resort nearby is zooming past and apparently checking the area. Not long after, a few other boats loaded with tourists appear, this must be manta-ray o-clock. The four of us jump back in the dinghy immediately resolved to join the pack and see whatever they’re seeing. The boat captains survey the water standing up in their embarkations and point to where the mantas are. And soon us and the other yachties’ dinghy imitate them yelling and pointing as soon as we glimpse two pointy wings surfacing above the water. The information is then relayed from boat to guides and divers for everyone’s benefit.

In the end, everyone gets to observe up close and swim with the manta rays who were dead on time (we were just not looking at the right place), the graceful flapping of their pectoral fins, and the two little remora hovering under them, one on each side.

I just wish we had an underwater camera to capture the weird and wonderful creatures we meet down there…

Le sable fin de Malakati

Si le vent ne nous avait pas chassés de notre mouillage trop exposé de Sawa-i-Lau, nous aurions peut-être manqué la pittoresque plage de sable de Malakati Bay.

Retour au village des écoliers

Cela aurait été dommage, car nous avons profité d’un après-midi de détente pour jouer dans l’eau, marcher sur la plage (ce qui nous a changé de nos innombrables baignades depuis le bateau) et observer les crabes.

Et ce, après le sevusevu le plus expéditif avec le chef de 76 ans que nous avions dérangé dans sa sieste et qui a jeté notre paquet de yaqona derrière son lit avec apathie dès que la “cérémonie” (une phrase, trois applaudissements, lui assis sur son lit et nous debout en face) était terminée. Le bref tour du village escorté par Jo, le jeune homme qui faisait office d’ambassadeur, a en quelque sorte contrebalancé cet outrage, et nous avons appris qu’en tant que cousin le plus âgé de sa génération dans la lignée du chef, il était désigné à devenir chef lorsque celui de la génération précédente décéderait, mais qu’il n’avait pas hate, et faisait tout ce qu’il pouvait en fait, études de droit et sciences politiques à Suva afin d’y trouver un emploi, pour échapper à son destin ennuyeux de chef voué à rester au village 7 jours sur 7.

Malakati semolina-like sand

If it hadn’t been for the wind chasing us away from our too exposed Sawa-i-Lau anchorage, we might have missed out on the picturesque sandy beach of Malakati Bay.

Back from school

That would have been a shame, as we enjoyed there a relaxing afternoon playing in the water, walking on the beach (a change from our countless swims from the boat), and some crab watching.

That is after the most expedited sevusevu with the 76-year-old chief whose afternoon nap we disturbed, and who nonchalantly threw our bunch of yaqona behind his bed as soon as the “ceremony” (one sentence, three claps, him sitting on his bed and us standing in front of him) was over. The brief tour of the village escorted by Jo, the young man who acted as the ambassador, somehow balanced the sense of neglect, and we learnt that, as the eldest cousin of his generation in the chief clan, he was the designated heir destined to become chief when the last one before him would pass away, but he didn’t look forward to this moment and in fact was doing everything he could, studying law and politics in Suva in order to find a job there, to escape his destiny of boring duties as village-bound leader.

L’équipage d’Obélix a 100 ans!

L’amitié est sans aucun doute l’une des valeurs fondamentales de notre famille, et il faut admettre que les amis sont particulièrement utiles quand vient le temps de fêter son anniversaire. Azur étant M. Futur, dès la fin de sa fête des 8 ans, il a commencé à rédiger les invitations pour son 9ème anniversaire et a été quelque peu embêté lorsqu’il s’est rendu compte que nos plans de croisiere entraient en conflit avec son idée d’une grande fête avec ses copains de Bayswater. À partir de ce moment-là, il s’est focalise sur s’assurer qu’il aurait assez de temps aux Fidji pour se faire des amis avant sa fête d’anniversaire. Chaque jour, il demandait la date et calculait le nombre de jours restant jusqu’à son anniversaire, élaborant une stratégie pour maximiser les chances de nouer de nouvelles amitiés utiles. Au début, nous naviguions aux côtés de Tia, qui a son âge et qui est dans sa classe de Te Kura cette année, puis nous avons rencontré d’autres enfants sur Wild Things III et Offshore Haven, et les choses semblaient prometteuses. Mais nos itinéraires ont divergés et, le premier juin, nous nous sommes retrouvés seuls, dans la baie des îles, à Vanua Balavu. Un mouillage sublime mais isolé pour célébrer un anniversaire, sans amis à l’horizon a part des poissons colorés, des crabes qui marchent de travers, et des tortues farouches.

Looking for turtles

Loin de se décourager, Azur était toujours en train de finaliser ses invitations sur Paint 3D, insistant pour que ses amis apportent des maillots de bain et se demandant à haute voix quel genre de cadeaux il recevrait. J’ai eu la désagréable tâche de le forcer à se rendre à l’évidence : il n’y avait pas d’amis dans le coin et même s’il y en avait, ils n’avaient pas été prévenus suffisamment à l’avance et il n’y avait pas de magasin où acheter des cadeaux à la dernière minute. Heureusement, Azur est non seulement très tourné vers l’avenir mais aussi extrêmement résistant, avec une capacité rare à changer d’humeur en un clin d’œil, et il a donc immédiatement revu ses attentes à la baisse et demandé quelque chose de plus raisonnable : une journée où il choisirait le menu et le programme (comme je l’avais fait pour la mienne) et, comme cadeau, un bol sculpté dans une noix de coco. En faisant le bilan de la journée qui venait de s’écouler, avec des séances de plongée, de masque et tuba, et de kayak extraordinaires, des crêpes le matin, du poisson facon Butter Chicken et du gâteau à la banane pour le dîner – quelques-uns des plats préférés d’Azur, et un film après le dîner, nous avons rétrospectivement déclaré que c’était sa fête d’anniversaire, sûrs que c’était le mieux que nous pouvions lui offrir compte tenu des circonstances. Nous étions loin de nous douter que nous ferions mieux trois jours plus tard.

Le 4 juin, nous étions ancrés à côté de l’île de Qilaqila lorsque nous avons aperçu au loin un monocoque bleu marine qui se dirigeait vers la passe. J’ai tout de suite pensé qu’avec un peu de chance, il s’agirait de nos nouveaux amis de Wild Things III, j’ai supposé qu’ils se dirigeraient vers le populaire Shoal Pass et j’ai décidé d’y retourner également, pour me rendre compte à l’arrivée que le monocoque bleu marine n’était pas Wild Things mais Atreju, un bateau que nous ne connaissions pas, mais que nous avions croisé à Savusavu, reconnaissant le vaa (vaka/waka) polynésien à bord. Il n’a pas fallu longtemps pour que Thomas aille saluer l’équipage et convaincre Azur de preparer un autre gâteau à la banane (entamant à peine notre stock de bananes) à partager avec eux pour le gouté. Il a accepté à contrecœur, arguant qu’ils ne pouvaient pas être considérés comme des amis puisqu’ils n’tétaient que des inconnus quelques minutes plus tôt. C’est ainsi que nous avons mangé son “vrai” gâteau d’anniversaire à bord de Atreju, en compagnie, en guise d’amis, d’une sirène espiègle de six ans, d’un couple d’adolescents et de trois voyageurs Danois adultes et très sympathiques qui nous ont rassurés sur nos chances de rencontrer des tortues, d’après leur expérience, reprenant la seconde moitié de leur circumnavigation après être restés bloqués en Polynésie pendant deux ans. Nous avons ensuite participé à une course acharnée de stand-up paddle board, de kayak et de vaa autour des îlots (les concurrents étaient les équipages d’Obelix, Atreju et de Domini), sous les encouragements des enfants. Et à la tombée de la nuit, nous sommes retournés à Obélix pour préparer le dîner, nous avons dansé sur “It’s my birthday”, nous avons regardé Thomas nous enchanter avec un spectacle de feu sur le pont, et nous avons terminé la journée avec une pizza, un film, de la glace au yaourt ratée et des mousses au chocolat.

Azur jumping off the boat from the spinnaker pole

Avec les neuf ans d’Azur, nous avons maintenant à nous tous cent ans ! J’avais rêvé, pour l’occasion, d’une grande réunion de famille et d’amis dans un endroit idyllique ici à Fidji, mais ces choses demandent de l’organisation, des pépettes et de la volonté des participants, et cela aurait été un projet de plus à coordonner, ce ppourquoi je n’avais pas de place dans mon cerveau. Considérons-nous déjà chanceux de profiter de ce voyage d’une vie, mais l’invitation reste ouverte, nous aimerions que nos proches nous rejoignent n’importe où le long du voyage et aient un aperçu de cette douce vie d’aventuriers du bout du monde !

Between a swim and a hammock: life is full of hard choices

Obelix’ crew turns 100

Friendship is definitely one of our family’s primary values, and one has to admit friends come particularly handy when comes time to celebrate one’s birthday. Azur being Mr. Future, as soon as his 8th birthday party was over, he started drafting up invites for his 9th and was somehow troubled when he realised our plans of sailing clashed with his idea of a big party with his Bayswater mates. From that moment, his focus turned to making sure he’d have enough time in Fiji to MAKE friends before his birthday party. Every day, he would ask the date and calculate how many days were left until his birthday, strategising over how to maximise chances of useful new friendships. In the beginning, we were sailing alongside Tia, who is his age and in his Te Kura classroom this year, then we met other kids on Wild Things III and Offshore Haven, and things were looking promising. However, our itineraries diverged and, on first June, we ended up on our own, in Bay of Islands, Vanua Balavu. A sublime yet remote anchorage to celebrate a birthday, with no friends on the horizon but colourful fishes, side-walking crabs and elusive turtles.

Looking for turtles

Undeterred, Azur was still finalising his invitations on paint 3D, insisting on his friends’ bringing togs and wondering aloud what sort of presents he would get. I had the unpleasant task of forcing him to a reality check: no friends around and even if there were, they had not been given enough notice and there was no shop to buy last-minute presents from. Fortunately, Azur is not only very future-focused but also extremely resilient, with a rare ability to switch moods in a flicker, and so he immediately lowered his expectations and asked for something more reasonable: a day where he would call the menu and the agenda (as I had done for mine) and, as a gift, a bowl carved out of a coconut. As we took stock of the day just past, with amazing snorkelling, diving and kayaking sessions, crepes in the morning, butter fish and banana cake for dinner – some of Azur’s favourite food, and movie after dinner, we retrospectively declared it his birthday party, sure that this was the best we could deliver given the circumstances. Little did we know that we would top that three days later.

On 4th June, we were anchored next to Qilaqila island when we saw a navy-blue monohull in the distance, making its way through the pass. I immediately thought that, with a bit of luck, it would be our new Wild Things III friends, assumed they’d go towards the popular Shoal Pass and decided to return there too, only to realise on arrival that the navy-blue monohull wasn’t Wild Things but Atreju, a boat we didn’t know, though had come across in Savusavu, recognising the polynesian vaa (vaka/waka) carried onboard. It wasn’t long until Thomas went to greet the crew and convinced Azur to bake another banana cake (barely indenting our banana stock) to share with them for afternoon tea. He reluctantly agreed to, arguing that they didn’t qualify as friends since they were strangers just minutes earlier. That’s how we ate his “real” birthday cake onboard Atreju, in the company of, in lieu of friends, a playful six-year-old mermaid, a couple of teenagers and three grown-up and very friendly Danish travellers who reassured us on our chances of turtles encounters, from their experience, resuming the second half of their circumnavigation after being stuck in Polynesia for two years. We then competed in a fierce stand-up paddle board, kayak and vaa race around the islets (contestants were Obelix, Atreju and Domini’s crew), with kids cheering. And as night fell, we went back to Obelix to prepare dinner, danced on “It’s my birthday”, watched Thomas delight us with a fire poi show on the deck, and ended the day with pizza, movie, failed yoghurt ice blocks and mousses au chocolat.

Azur jumping off the boat from the spinnaker pole

With Azur turning nine, it makes the whole family one hundred years young! I had dreamt, for the occasion, of a big family & friends’ reunion in an idyllic location here in Fiji, but these things take organisation, funds and willingness from the involved parties, and that would have been one more project to coordinate, which I didn’t have the brain space for. Let’s consider ourselves lucky already to enjoy with this trip of a lifetime, but the invitation remains open, we would love for our dear ones to meet us anywhere along the journey and get a taste of this sweet leisurely life!

Between a swim and a hammock: life is full of hard choices

Fiji: Obelix fou de bananes!

Certains jours, nous ne posons même pas le pied sur la terre ferme, nous sommes soit dans l’eau (plongée libre, kayak, stand-up-paddle), soit sur le bateau (lecture, enseignement, repas, jeux, détente), soit entre le bateau et l’eau, suspendus dans les airs à pratiquer nos plongeons, nos flips et sauts périlleux. Mon corps manque ses pas quotidiens pour activer son système digestif, comme il me le rappelle alors que je suis allongée dans mon lit, ballonnée et incapable de dormir. À moins, en y réfléchissant bien, que mon estomac ne soit pas tout à fait d’accord avec notre nouveau régime de bananes…

Tropical fruits galore

Nous avons d’abord choisi des fruits au marché de Savusavu sans faire de discrimination, et nous avons fait le plein de mandarines (vertes et grosses comme des oranges), de kumquats (juteux et acidulés, parfaits pour faire de la limonade), de noix de coco (vertes à boire ou brunes à manger), de papayes, d’ananas et de fruits de la passion. Mais avec le climat chaud et moite, nous avions tous envie de fruits et les engloutissions très rapidement, ce qui me rendait nerveuse car nous étions sur le point de quitter la ville avec peu de chances de nous réapprovisionner plus tard.

Heureusement, en se promenant sur la route près d’une étroite bande de plage, au large du centre de vacances Jean-Michel Cousteau, Thomas a repéré un bon régime de bananes accroché à un arbre, sur ce qui semblait être la propriété d’une maison d’hôtes. Bien décidé à rivaliser avec le régime de bananes de Robin et Miranda attaché à l’étrave de Vivace, il a demandé la permission de s’approprier le butin tant convoité. La permission est accordée et Thomas part immédiatement en mission avec l’annexe pour aller chercher notre petite hache sur le bateau et revenir pour couper la grosse prime de cueillette. La gardienne s’excuse même de ne pas pouvoir nous en proposer une meilleure ! En fait, nous sommes contents qu’elles soient encore vertes et pas prêtes de mûrir avant quelques jours car nous avons encore d’autres bananes achetées au marché. En faisant une estimation grossière, je suis arrivée à plus de 200 bananes…

Comme prévu, elles se sont bien comportées pendant les premiers jours, puis un matin nous nous sommes réveillés et avons remarqué une banane jaune isolée, et puis un jour elles l’étaient toutes devenues, jaunes, réclamant d’être mangées !!!

Depuis, nous avons mangé des bananes nappées de beurre de cacahuète ou des bananes dans du muesli au petit-déjeuner, des salades de bananes, concombre et thon au déjeuner, des currys à la banane au dîner, des smoothies à la banane (merci Kate pour cette délicieuse recette de smoothie au tahini salé qui tombait à pic), des gâteaux à la banane, des yaourts à la banane, des bananes flambées et des salades de fruits composées à 80 % de bananes pour le gouté ou le dessert.

Jusqu’à présent, le “régime de bananes” nous a fourni les batteries pour:
Une remontée de la rivière à la passe de Galogalo pour atteindre le lac Salé et la promenade qui a suivi dans une nature luxuriante où nous n’aurions pas été surpris de voir un dinosaure surgir de la jungle tant nous nous sentions dans un décor de film de Jurassic Park. Là, nous avons ramassé d’autres bananes (roses cette fois, pas mûres non plus), des papayes et des cabosses de cacao. Sur le chemin du retour, les habitants nous ont regardés (et filmés) lutter contre le courant avec notre hors-bord de 2 CV, avant que les De Jong (amis de Vivace) ne nous prennent en remorque avec leur 15 CV plus adapté.

Des sessions de snorkeling et une visite d’une petite île privée à Fawn Harbour où un jardin était à moitié entretenu avec encore plus de papayers, de bananiers et de cocotiers que nous avons laissé intacts cette fois, portant notre attention sur les crabes, les coquillages et le sable fin.

Fawn Harbour lagoon

Une traversée de nuit vers Vanua Balavu (Lau Group), des après-midi à la rencontre des habitants dans les villages de Malaka et Dalidoni, à grimper aux arbres et à jouer au rugby sur un terrain de volley-ball, ou au volley-ball avec un ballon de rugby.

Sunset on Dalidoni’s plam trees and Obelix

Plusieurs séances de plongée libre, de kayak et de SUP dans les superbes eaux émeraude, aigue-marine et turquoise de la Bay of Islands et autour de l’île de Qilaqila et de sa grotte en forme de cathédrale, de sa petite plage et de sa forêt luxuriante.

Aujourd’hui, nous avons fêté l’anniversaire d’Azur en beauté, mais ce sera le sujet du prochain billet…

Fiji: Obelix goes bananas!

Some days we don’t even set foot on land, we’re either in the water (snorkeling, kayaking, stand-up-paddling), on the boat (reading, teaching, eating, playing, chilling), or between the boat and water, suspended in mid-air practicing our dives, flips and somersaults. My body misses its daily steps to activate its digestive system, as I’m reminded while lying in bed bloated and unable to sleep. Unless, second thought, it is that my stomach does not quite agree with our new banana diet…

Tropical fruits galore

We were first undiscriminating when it came to choosing fruits at the Savusavu market, and stocked up on mandarins (green and as big as oranges), kumquats (juicy and tangy, perfect to make lemonade out of), coconut (green to drink or brown to eat), papaya, pineapple, and passion fruits. But with the sticky hot climate, we were all craving fruits and engulfing them very quickly, which was making me nervous as we were just about to leave town with little chance of further provisioning.

Luckily, taking a walk on the road by a narrow strip of beach, off Jean-Michel Cousteau resort, Thomas spotted a decent banana bunch hanging from a tree, on what appeared to be a guest house property. If you don’t ask you don’t get, so determined to compete with Robin and Miranda’s banana bunch tied at the bow of Vivace, he went ahead and asked for permission to claim the much-coveted bounty. Permission granted and Thomas is immediately on a mission with the dinghy to get our small ax from the boat and come back to chop the big bastard from the tree. The caretaker even apologises that she cannot offer us a better one! When we’re actually glad they’re still dull green and not ready to ripe before a few days as we still have some other bananas bought at the market. Doing a rough estimate, I came up to more than 200 bananas…

As expected, they behaved for the first few days, then one morning we woke up and noticed one odd yellow banana, and then one day they had all turned yellow, crying for attention to be eaten!!!

Since then, it’s been bananas topped with peanut butter or bananas in muesli for breakfast, banana, cucumber and tuna salad for lunch, banana curries for dinner, and banana smoothies (thanks Kate for that delicious and so timely salted tahini smoothie recipe), banana cake, yoghurt with bananas, banana flambees, and fruit salads skewed towards 80% bananas for afternoon tea and dessert.

So far, the “regime de bananes” (banana diet, the pun doesn’t translate in english) has powered:
A trip up river at Galogalo passage to reach Salt Lake and a subsequent walk through lush nature where we wouldn’t have been surprised to see a dinosaur appear from the jungle as we totally felt in a Jurassic Park film set. There we collected more bananas (pink this time, not ripe either), papaya, and cocoa pods. On our way back, locals watched us (and videoed us) struggle against the current with our 2hp outboard, before the De Jong (Vivace friends) took us in tow with their more suited 15hp.

Snorkeling sessions and a survey of a small private island at Fawn Harbour where a garden was half maintained with more papaya, banana and coconut palms which we left untouched this time, taking our attention towards crabs, shells and fine sand.

Fawn Harbour lagoon

A night crossing to Vanua Balavu (Lau Group), afternoons meeting locals in the villages of Malaka and Dalidoni, climbing trees and playing rugby on a volley-ball court, or volleyball with a rugby ball either.

Sunset on Dalidoni’s plam trees and Obelix

Multiple snorkeling, kayaking and SUP sessions in the gorgeous teal, aquamarine, turquoise waters of Bay of Islands and around Qilaqila Island and its cathedral-like cave, tiny beach and luxurious forest.

Today we celebrated Azur’s birthday in style, but that will be the topic of the next post…

Minerva Reef: Un anneau dans l’océan

Dès le départ, lors de notre traversée de la Nouvelle-Zélande aux Fidji, nous avons formé l’espoir de nous arrêter à Minerva Reef, mais seulement s’il était raisonnable de le faire, d’un point de vue météorologique.. Nos espoirs sont maintes fois anéantis par les modèles et notre routeur météo (MetBob) qui nous conseille de ne pas faire ce détour avec des vents qui s’intensifient d’Est-Nord-Est. Néanmoins, en tant que Français têtes de mules, lorsqu’on nous dit de tourner vers le Nord, nous continuons à mettre le plus d’Est possible dans notre trajectoire (certains amis craignent même que notre boussole ne fasse une crise en nous voyant nous diriger vers le Chili) en observant que la réalité ne correspond pas tout à fait aux prédictions, avec des vents plus légers que prévu et suffisamment de Sud pour nous permettre de garder Minerva en ligne de mire, presque confortablement (éntendez, nous avons beaucoup de chance que nos garçons soient aussi curieux que nous de voir la lagune dont on nous a tant parlé qu’ils soient prêts à endurer les coups constants, bien qu’à un moment donné Zéphyr, qui prépare quelque chose dans la cuisine, jette l’éponge : “Quelqu’un d’autre peut le faire, j’en ai marre d’être projeté contre les murs !”).

Et après vingt-quatre heures de lutte contre le vent, nous sommes parvenus à 20 milles nautiques à l’ouest du récif lorsque le vent s’est résolument orienté à l’Est et que nous avons allumé M. Petter (notre moteur) pour qu’il nous conduise au havre de paix tant mérité. Quatre heures contre le vent, les vagues et la pluie, et nous arrivons enfin à la passe alors que le ciel s’éclaircit lentement faisant honneur à notre persévérance.

Welcome to Minerva Reef

Je suis la premiere à apercevoir le blanc des vagues qui s’écrasent contre les récifs et Thomas garde un œil attentif pour repérer l’entrée de la passe qui est, nous sommes heureux de le valider, très précisément recensée sur les carte nautiques, et nous nous frayons un chemin, comme un spermatozoïde frétillant qui féconde un ovule.

Aucun bateau à l’horizon, le lagon de quatre kilomètres de large est à nous et la température de l’eau est de 28 degrés ! Dès que nous avons jeté l’ancre, nous partons nous baigner enhabit d’Adam dans l’eau bleu pétant, la visibilité est exceptionnelle. Thomas s’aventure pour vérifier l’ancre et sonder le fond, mais revient peu après en annonçant que le vœu d’Azur va être exaucé : nager avec des requins. Je veux voir, alors je le suis, mais dès que j’aperçois la silhouette reconnaissable au loin, des pensées sur l’imprudence de laisser nos deux enfants à bord au milieu de nulle part et de risquer nos vies comme nourriture pour les requins inondent mon cerveau et je me retire rapidement vers la sécurité du pont d’Obélix.

Thomas and Azur off to see sharks

Après un premier déjeuner calme et horizontal depuis longtemps, l’idée d’une sieste est alléchante, mais, pas de repos pour les aventuriers, nous partons explorer avec l’annexe car c’est marée basse, le seul moment où nous pouvons mettre le pied sur le récif.

Minerva Reef explorers

Nous nous sentons comme des explorateurs sur une planète lointaine, dérangeant les habitants avec nos pas lourds. Un sol inhabituel sous nos pieds et des centaines de créatures aux couleurs les plus étranges éparpillées dans un “sol” brunâtre terne, une murène qui se réveille sur notre passage et se tortille en panique dans l’eau peu profonde avant de se réfugier sous un rocher, et le rugissement monotone des vagues océaniques au loin.

Thomas avance devant et quand je regarde dans sa direction, il a disparu. Je crie (une habitude) mais il ne m’entend pas avec le bruit des vagues, je m’approche et le remarque enfoui dans un trou, puis relevant victorieusement la tête.

Azur, intervening in defense of the crayfish

Et les endroits insolites, mènent à des circonstances insolites et à des demandes insolites…

Pour fêter ça, nous prenons un dîner des plus décadents avec des écrevisses et des crêpes au Nutella, puis nous regardons Zazie dans le métro avec les enfants, allongés paresseusement sur le lit double du salon. Je ne suis plus réveillée à la fin du film, mais j’assiste à un magnifique lever de soleil le lendemain matin avant le départ.

Morning in Minerva

Minerva Reef: A ring in the ocean

From the get go, during our passage from New Zealand to Fiji, we’ve formed the hope to stop at Minerva Reef, but only if it was reasonable, weather-wise, to do so. Our hopes are crushed time and again by the models and our weather router (MetBob) who advises the detour will unlikely be achievable with winds intensifying from East-NorthEast. Regardless, as stubborn French people, when we’re told to turn North, we keep putting as much East in our course as we possibly can (some friends are even concerned our compass may be having a fit as they see us head towards Chile) observing that the reality doesn’t quite match the predictions, with winds lighter than anticipated and with enough South in them to let us keep Minerva on the cards, almost comfortably (hear, we’re very lucky that our boys are as curious as us to see the much-talked-about lagoon, that they’re ready to endure the constant bashing, although at some point Zephyr, who is preparing something in the galley, throws the towel: “Can someone else do it, I’m sick of being thrown against the walls!”).

And after twenty-four hours battling upwind, we’ve managed to get 20 nautical miles West of the reef when the wind gets resolutely East and we switch on Mr. Petter (our engine) to get us to the safe haven we’ve been dreaming of. Four hours against wind, waves and rain, and we finally make it to the pass while the sky is slowly clearing up as a tribute to our perseverance.

Welcome to Minerva Reef

I’m the first to spot the whitewash of the waves crashing against the reef and Thomas keeps a close eye to spot the entrance of the pass which is, we’re glad to validate, very accurately chartered, and we make our way in, like a wriggly spermatozoon fecondating an ovum.

No boat on the horizon, the four-kilometre wide lagoon is ours and the water temperature reads 28 degrees! As soon as we’re anchored, we’re off swimming in our birthday suit in the bright blue water, the visibility is second to none. Thomas ventures to check out the anchor and survey the bottom, but returns shortly after announcing that Azur’s wish will be granted: swimming with sharks. I want to see, so I follow him but as soon as I glimpse the recognisable silhouette in the distance, thoughts about the recklessness of leaving our two children aboard in the middle of nowhere and risking our lives as shark food flood my brain and I promptly retreat to the safety of Obelix’ deck.

Thomas and Azur off to see sharks

After a first still and horizontal lunch in a while, the idea of a nap is tantalising, but, no rest for the wicked, we’re off exploring with the dinghy as it is low tide, the only time we can set foot on the reef.

Minerva Reef explorers

We feel like explorers on a faraway planet, disturbing the locals with our heavy steps. Unusual ground under our feet and hundreds of creatures with the weirdest colors scattered among a dull brownish “soil”, a moray eel waking up on our passage and squirming in a panic in the shallow water before seeking refuge under a rock, and the monotonous roar of the oceanic waves in the distance.

Thomas progresses ahead and when I look in his direction, he’s disappeared. I yell (a common pattern) but he can’t hear me with the sound of the waves, I come closer and notice him burried in a hole, then lifting his head victoriously.

Azur, intervening in defense of the crayfish

And unusual places, lead to unusual circumstances and unusual proposals…

To celebrate, we have the most decadent dinner with crayfish and Nutella pancakes, watching Zazie dans le Metro with the kids, sluggishly lying on the saloon double bed. I am no longer awake when the movie ends, but I get to see a beautiful sunrise the next morning before departing.

Morning in Minerva

Ma première fois avec l’océan

Comme toutes les premières fois, peut-être, ca manquait de préliminaires. Nous avons un peu précipité les choses et sommes entrés directement dans le vif du sujet, trop impatients de savoir de quoi il s’agissait. Je me donnais à corps perdu, car je savais d’avance que ce serait douloureux, avec quelques jours difficiles dans la fenêtre météo et l’itinéraire que nous avions choisi, mais j’étais prête à lever le voile de mystère qui entoure la navigation en haute mer, et à être confrontée une fois pour toutes au puissant océan.
Je voulais tellement faire partie du club exclusif des gens qui l’ont fait, qui peuvent en parler et comparer leurs expériences avec un regard complice.
Et donc, après les premières vingt-quatre heures qu’il nous a fallu pour quitter la terre ferme et prendre le large, nous avons eu droit à ce que les gens appellent communément la “machine à laver”. Deux jours et deux nuits de vents de vingt nœuds et de vagues de trois mètres et demi nous frappant sur le côté toutes les dix secondes ou moins. À la fin de chaque quart, lorsque je me sentais le plus fatiguée et le plus vulnérable, et que j’étais sur le point d’être relevé de mes fonctions, le moment que j’attendais avec impatience tout en le redoutant arrivait, où je devais invariablement descendre dans la cabine, me rendre au petit coin pour écouler le thé que j’avais bu pendant les trois heures précédentes, avant d’aller me coucher. Il y avait un petit problème avec ce plan : faire pipi en me tenant à l’appendice que j’avais considéré comme une bizarrerie à côté des toilettes lors de ma première visite d’Obélix – une poignée, mais qui s’est avérée être une bouée de sauvetage dans les circonstances pour ne pas être projetée sur les murs des toilettes en essayant de faire pipi, envoyait mon corps en résonance avec le mouvement saccadé du bateau, et je n’avais que le temps de me précipiter dehors pour vider mon estomac en de multiples éructations, fort heureusement dans le seau placé sur le plancher du cockpit et stratégiquement rempli d’un peu d’eau de mer pour faciliter le rinçage par-dessus bord. Pendant ces premiers jours, j’ai pu me convaincre que malgré l’inconfort physique, les bénéfices mentaux étaient immenses avec une sensation inégalée d’émancipation, de confiance et d’abandon, néanmoins je ne pouvais m’empêcher de me promettre secrètement qu’une fois ce passage en mer terminé, je n’en ferais plus jamais.
Ne vous méprenez pas, l’océan ne s’est jamais montré hors de contrôle, menaçant ou hostile, mais simplement bien décidé à me donner un aperçu de sa fougue et de ce dont il était capable.

Puis, ca s’est calmé et, comme un amant attentionné, il m’a prise dans ses bras et a commencé à me caresser doucement, comme s’il disait : “Maintenant que tu as vu ce que ça fait, que dirais-tu de recommencer, mais en prenant notre temps ?”. Et comme j’ai aimé la lenteur ! Comme s’il n’avait rien à prouver et n’avait pas peur de paraître apprivoisé, l’océan m’a offert la romance la plus douce, avec des jours entiers de plénitude, de mer calme et d’horizon horizontal. Des nuits étincelantes dans le ciel et sur la mer, remplies d’étoiles et de voie lactée, de plancton phosphorescent et d’écume. De paisibles levers et couchers de soleil. Où nous aurions pu facilement nous imaginer dans le golfe de Hauraki, si ce n’était le sondeur qui refusait de se mesurer aux kilomètres d’eau sous nos pieds, et l’absence de repères pour nous orienter.

J’avoue l’avoir parfois fait distraitement, en donnant mon corps mais pas mon âme, en pensant plutôt à des pensées banales comme ce qu’il fallait cuisiner pour le déjeuner ou le dîner, où je pourrais danser ensuite, ou à qui je devrais écrire. Ou bien je m’endormais vers la fin, ou même au début d’un quart. Mais j’ai commencé à me sentir à l’aise, et à prendre beaucoup de plaisir de cette situation atypique. Mes sens étaient exacerbés, je me sentais privilégié d’assister à des heures habituellement évincées, et de vivre des circonstances rares. Comme sauter du bateau dans le grand bleu, en plein milieu de nulle par dans la pétole, ou prendre une douche naturelle sous un grain. Et pour répondre à une question que je me suis souvent posée, ma libido aussi a augmenté et je me demande si c’est la connexion avec les éléments, le retour à l’état brut, le fait de passer la plupart de mon temps nue, ou une réaction naturelle de mon ADN qui voulait se répliquer avant une fin jugée proche et certaine. Je comprends maintenant pourquoi de nombreuses familles s’empressent de former les enfants aux quarts dès leur plus jeune âge ! L’amour en mer, quoi d’autre ?

Pas étonnant que pour notre dernière nuit, j’ai choisi d’écouter la bande originale de “In the mood for love”, qui semblait si adaptée aux circonstances. Mais à ce moment-là, j’étais contente que ça se termine, parce que j’étais à court de positions pour rester confortable. Même si j’en avais déjà exploré un certain nombre, assise, debout, accroupie, sur le côté, couchée en utilisant mes pieds pour me diriger, en ajoutant des oreillers et des poufs, peu importe ce que j’avais essayé, après un voyage de onze jours avec seulement vingt heures de rémission à Minerva Reef, j’avais des courbatures et sacrément mal aux fesses !

Quoi qu’il en soit, j’ai profité de chaque instant jusqu’à l’arrivée et, comme pour me donner une raison supplémentaire d’y revenir bientôt, près de l’entrée de la baie de Savusavu, aux Fidji, alors que je me languissais sur le manque de créatures marines rencontrées en chemin, un groupe de dauphins et de baleines a été repéré par l’equipage de Vivace (qui nous avait rattrapés avec son catamaran rapide malgré nos trois jours d’avance). Nous avons ralenti pour profiter du spectacle de leurs pirouettes, puis nous avons continué à avancer pour arriver de jour. Une dernière bourrasque a réduit la visibilité à pas grand chose juste pendant la remontée de la baie, mais Vivace, devant nous, nous a montré le chemin, et lorsque le temps s’est éclairci, nous avons été accueillis par un agent de la marina de Copra Shed qui nous a aidés à nous ammarrer pour attendre les officiers des douanes. Fierté, soulagement, exaltation.
Une chose est claire, après une expérience aussi intense et enrichissante, l’histoire d’amour ne fait que commencer, et l’océan et moi, ca va durer sur le long terme…

My first time with the ocean

Like all first times, perhaps, it lacked foreplay. We rushed it a bit and went straight to the meaty part, too eager to know what “it” was about. I was giving myself willingly, for I knew beforehand that it would be painful, with a rough couple of days in the weather window and route we had opted for, however I was ready to lift the veil of mystery that surrounds blue water sailing, and be confronted once and for all with the mighty ocean.
I so wanted to belong to the exclusive club of people who’ve done it, can talk about it and compare experiences with a knowing look.
And so, after the first twenty-four hours it took us to leave land behind and truly get offshore, we were treated to what people commonly refer to as the “washing machine”. A couple of days and nights of twenty knot winds in three-and-a-half metre waves hitting us on the side every ten seconds or less. At the end of each watch, when I felt most tired and vulnerable, and was about to be released from duty, the moment I both longed for and dreaded would come, where I’d invariably have to go below deck, make my way to the heads to pass the tea I had seeped on for the previous three hours, before getting into bed. There was one minor hiccup with this plan: doing my deed while holding on to the appendix I had once thought of as an oddity next to the toilet when first visiting Obelix – a handle, but proved to be a life saver under the circumstances not to get thrown around the head’s walls while trying to pee, sent my body in resonance with the jerking motion of the boat, and I only had time to rush back out to empty my stomach in multiple bouts of retching, thankfully, in the bucket placed on the cockpit floor and strategically filled with a bit of water to make the rinsing over the sides easy. During these early days, I could convince myself that despite the physical discomfort, the mental benefits were immense with an unrivaled sensation of emancipation, trust and surrender, nevertheless I couldn’t help but secretly promise myself that once this offshore passage was over, I’d never do another one.
Don’t get me wrong, the ocean never felt out of control, threatening or hostile, but simply well decided to give me a glimpse of its ardour and what it was capable of.

And then, it calmed down, and, like a caring lover, took me in his arms and started caressing me gently, as if to say “Now you’ve seen what it’s like, what about we do it again, but we take it slow this time?” And how I loved it slow! With nothing to prove and not afraid to appear tame, the ocean offered me the smoothest ride, with days on end of bliss, calm seas and horizontal horizon. Of sparkly nights above and below, filled with stars and milky way, phosphorescent plankton and whitewash. Of peaceful sunrises and sunsets. Where we could easily have imagined ourselves in the Hauraki gulf, if it weren’t for the depth sounder that refused to measure itself against the kilometres of water below us, and the lack of landmark to orientate us.

I plead guilty of sometimes getting through it absentmindedly, giving away my body but not my soul, thinking instead mundane thoughts like what to cook for lunch or dinner, where I would dance next, or whom I should write to. Or drifting to sleep near the end, or even at the beginning of a watch. But I started feeling comfortable, and getting a lot of pleasure from this atypical situation. My senses were heightened, I felt privileged to witness hours usually discarded, and experience circumstances of rare occurrence. Like jumping from the boat in the big blue, in the middle of no air, or taking a natural shower under a squall. And to answer a question I had often asked myself, my libido too was increased and I wonder if it was the connection to the elements, the return to a raw state of being, spending most of my time naked, or a natural reaction of my DNA wanting to replicate before an end judged near and certain. I now understand why many families are eager to train kids to take watches from a young age! Love at sea, what else?

No wonder on our last night, I chose to listen to “In the mood for love” soundtrack, which seemed so suited to the circumstances. Though by then, I was glad it was coming to an end, because, I had run out of positions to keep comfortable. Even though I had explored quite a few already, sitting, standing, squatting, on the side, lying down using my feet to steer, adding pillows and beanbag, no matter what I had tried, after an eleven-day ride with only twenty hour remission at Minerva Reef, my body ached and I had a sore bum!

Regardless, I enjoyed every moment until the arrival, and, as if to give me an extra reason to come back soon, near the entrance of Savusavu Bay, Fiji, as I was lamenting over the lack of sea creatures encountered on our way, a pod of dolphins and pilot whales were spotted by our buddy boat Vivace (who had caught up with us with their speedy catamaran despite our 3-day head start). We slowed down to enjoy the spectacle of their pirouettes and then pressed on to arrive during daylight hours. One last squall reduced the visibility to next to nothing while navigating up the bay, but Vivace in front of us showed us the way, and as it cleared up, we were greeted by the Copra Shed marina officer helping us grab a mooring and await clearance. Pride, relief, elation.
One thing is clear, after such an intense and rewarding experience, the love story has just begun, and the ocean and me, we’re in it for the long run…

Pre-departure impressions

Nervous like a university student before a big exam, or more accurately thrilled yet dreading THE moment, as things are set in motion and I’m about to give birth to a life-long dream. I’ve done the antenatal classes, gathered advice from everyone who’s done it before, and yet, I am bereft before leaping into my own unknown, unique experience of first ocean crossing. Finally meeting my demons, prepared to be shaken by the massive oceanic waves, lose control, and feel miserable. Just as my body was shaken contraction after contraction when the time had come for Zephyr to make an appearance into this world. Except that the delivery lasted a mere 10 hours, when here I’m in it for 10 days! Surely I can handle it. I thought I had achieved, with natural child-birth, the ultimate human effort, and I’m afraid I’m about to be proven wrong. And I’ll be rekindled with the sleep-deprived zombie-state of the first weeks after birth, I’ve been there. Except this time the baby will rock me, not the other way round!

And what if I panic in the middle of nowhere, surrounded by waves bigger than a truck? “Mum, we won’t be in the middle of nowhere, we’ll be in the middle of Nature” objects Azur, his way of kind-of reassuring me.

Fortunately, curiosity surpasses fear. And I want to know how scared I’ll be of these big waves and not to have land in sight. And what land smells like when you approach it after days at sea. And whether we’ll manage to stop at Minerva Reef and observe a sunset and a sunrise anchored in the middle of the ocean. And which sea creatures will greet us on our passage. And how we’ll cope the four us in such a tiny space. And how long it will take me to get used to the rocking motion and pass the amorphous larva state. And if I’ll be able to stomach the idea of fishing or be repulsed by it. And if we do decide to fish with the “Fishies Beware DIY kit” offered by Gaspar, if we’ll catch anything. And if I’ll manage to bake our family-famous crumble when we’re about to reach our destination. I want to know! This side of me, and this side of life, usually so well concealed in our comfortable urban existence.

Our last day at the marina feels like a repeat of our false start of last week when things felt too rushed and I, anyway, had this f*** fraud to deal with. Lots of admin, laundry, calling friends and Met Bob to review plans, watch the kids build a library of Lego animals to keep them company and proudly show us around their spotless cabin, tidied up for the crossing. Our galley is full of fresh fruits, and passage meals, our cockpit full of crackers, biscuits, apple sauce, bag of nuts, and bottles of water to minimise the need to go below decks to sustain ourselves, our saloon is in navigation mode with all lockers secured and table lowered as a double-bed, all devices and spare batteries charged, chart table tidied up with the New Zealand to Fiji paper nautical chart deployed. We’ve just cleared customs *with a slight delay as they had double booked themselves). We’ve had our family briefing. I think we’re ready.

No objective other than survive, not kill each other, and somehow enjoy the journey, before the destination 🙂

We’re on our way, wish us fair winds and following seas! ⛵ 🌊

Impressions avant le départ

Nerveuse comme une étudiante avant un examen important, ou plus exactement excitée mais redoutant LE moment où les choses se mettent en place et où je suis sur le point de donner naissance au rêve de toute une vie. J’ai suivi les classes antenatales, j’ai recueilli les conseils de tous ceux qui l’ont fait avant moi, et pourtant, je suis démunie avant de me lancer dans ma propre expérience, inconnue et unique, de première traversée océanique. Je vais enfin affronter mes démons, et suis prête à être secouée par les vagues océaniques massives, à perdre le contrôle et me sentir misérable. Tout comme mon corps a été secoué contraction après contraction lorsque le moment est venu pour Zéphyr de débouller. Sauf que l’accouchement n’a duré que 10 heures, alors qu’ici, j’en ai pour 10 jours ! Je peux sûrement le supporter. Je pensais avoir atteint, avec l’accouchement naturel, le summum de l’effort humain, et j’ai bien peur qu’on ne me prouve le contraire. Et je vais renouer avec l’état de zombie privée de sommeil des premières semaines après la naissance, je suis passée par là. Sauf que cette fois, c’est le bébé qui me bercera, et non l’inverse !

Et si je panique au milieu de nulle part, entourée de vagues plus grosses que des camions ? “Maman, on ne sera pas au milieu de nulle part, on sera au milieu de la nature”, rétorque Azur, sa façon à lui de me rassurer.

Heureusement, la curiosité surpasse la peur. Et je veux savoir à quel point j’aurai peur de ces grosses vagues et de ne pas avoir de terre en vue. Et quelle odeur a la terre quand on s’en approche après des jours en mer. Et si nous parviendrons à nous arrêter à Minerva Reef et à observer un coucher et un lever de soleil ancrés au milieu de l’océan. Et quelles créatures marines nous escorteront sur notre passage. Et comment nous ferons pour nous débrouiller tous les quatre dans un si petit espace. Et combien de temps il me faudra pour m’habituer au mouvement de balancier et passer l’état de larve amorphe. Et si je serai capable d’accepter l’idée de pêcher ou si elle me répugnera. Et si nous décidons de pêcher avec le kit de peche “Fishies Beware” offert par Gaspar, si nous attraperons quelque chose. Et si j’arriverai à faire notre fameux crumble familial alors que nous serons sur le point d’arriver à destination. Je veux savoir ! Cette facette de moi, et cette facette de la vie, habituellement si bien cachée dans notre confortable existence urbaine.

Notre dernier jour à la marina ressemble à un bis repetita de notre faux départ de la semaine dernière, lorsque les choses semblaient trop précipitées et que, de toute façon, j’avais cette putain de fraude à gérer. Beaucoup d’administration, de lessive, d’appels aux amis et à Met Bob pour revoir les plans, regarder les enfants construire une bibliothèque d’animaux en Lego pour leur tenir compagnie et nous montrer fièrement leur cabine impeccablement rangée pour la traversée. Notre cuisine est pleine de fruits frais et de repas pur la traversée, notre cockpit est rempli de crackers, de biscuits, de compote de pommes, de sacs de noix et de bouteilles d’eau pour minimiser le besoin de descendre dans la cabine pour se sustenter, notre salon est en mode navigation avec tous les casiers sécurisés et la table du carré convertie en lit double, tous les appareils et les batteries de rechange chargés, la table à cartes rangée avec la carte marine papier Nouvelle-Zélande-Fiji déployée. Nous venons de passer la douane (avec un léger retard car ils avaient fait une double réservation). Nous avons eu notre briefing familial. Je pense que nous sommes prêts.

Pas d’autre objectif que de survivre, de ne pas s’entretuer et d’apprécier le voyage avant la destination 🙂

Nous sommes en route, souhaitez-nous bon vent et bonne mer ! ⛵ 🌊

Bye bye Aotearoa!

“J’aimerais que nous puissions organiser une fête comme celle-là, lorsque ce sera à notre tour de partir”, me confie Gaspar lorsque nous prenons notre dernier repas ensemble. Ce qui me remplit de fierté, de joie et de nostalgie à la fois, en me rappelant avec tendresse le super week-end que nous avons passé il y a quelques jours, en compagnie d’êtres humains fascinants, divers et loyaux, tous réunis pour nous souhaiter bon vent.

Certains d’entre eux ne se connaissaient pas, mais ils se sont entendus malgré les différences de nationalité, de culture, d’origine et de tendances politiques, resserrant le filet des précieuses amitiés que nous avons nouées au fil des ans, dans un joyeux hymne de solidarité et de connexion. Je les avais convoqués dans un délai très court, et ils avaient répondu à l’appel, venant de tous les coins de l’île du Nord (Auckland, Port Waikato, Raglan, Tauranga, Whitianga, Owhango) pour nous soutenir dans notre transition clé.

Et le thème, “Mille et une nuits en mer”, qui n’était au départ, avouons-le, qu’une excuse pour porter ma robe en soie bleu turquoise et préparer des baklavas, a pris de plus en plus de sens au fil du week-end, me transportant dans un endroit des plus magiques pendant trois jours. Loin et proche, exotique et familier, rêveur et tellement, tellement réel.

Dans le camp de vacances que nous avions loué et très sobrement décoré pour l’occasion avec des tentures murales, il y avait Aladin, des sultans, des génies, des perroquets, des singes, des requins, des pirates et des princesses Perses, certains que nous avions vus se marier, ou avec qui nous jouions dans un groupe de musique, ou qui étaient les premiers amis à tenir notre nouveau-né Zephyr dans leur bras, ou qui avaient gardé nos garçons pour le week-end, ou qui nous avaient invités a rester chez eux, emprunter leur voiture et utiliser leur maison comme bureau, ou qui nous avaient offert des massages bienfaisants, certains qui nous ont aidés à rénover Obélix ou avaient organisé sa magnifique cérémonie de bénédiction, d’anciens ou d’actuels voisins, collègues de travail et clients, notre assistance téléphonique dédiée 24h/24 et 7j/ 7 pour nous aider à resoudre les problèmes quelconques de bateau, certains avec qui nous avons fêté Noël et le Nouvel An, d’autres que nous avons accueillis en Nouvelle-Zélande et à qui nous avons offert notre maison après leur long voyage, et des amis de voile, de danse, de percu africaines, de chant et de festivals. Tous ceux qui ont tenu une place spéciale dans nos cœurs et nos vies en Nouvelle-Zélande.

Le week-end de mes rêves est devenu réalité. Je me suis sentie soutenue, célébrée et aimée. Avec de la nourriture en abondance, des enfants qui courent dans le fond (30 d’entre eux !), qui s’amusent sur le parcours d’obstacle ou sur la tyrolienne, et toujours une personne importante, ou plusieurs, à mes côtés, pour cuisiner, manger, boire, discuter, danser, nager, chanter ou jouer.

Parmi les moments forts, citons le fait d’écraser férocement des noix avec un rouleau à pâtisserie géant pour la garniture du baklava avec Sylvia, le service du dîner à notre assemblée d’invités qui faisaient tous la queue à la table du buffet après que le gong ait retenti, à la manière d’une grande maison, avec Max, Marcia et Chris au bar à glace, sauter du pont dans la rivière Waitawheta glacée en sous-vêtements avec Janette, apprendre, grace à Kate, l’existence de la limace léopard et de son pénis bleu à froufrous lors d’une compétition de Time’s Up revisité, et le deuxième soir, alors que j’allais déclarer le buffet ouvert, quand Azur a couru vers moi en panique “Maman, on n’a pas fait le karakia ! “, puis montant sur une table et le déclamant avec décorum, avec moi à coté, les yeux aux bord des larmes.

Relaxing on the last day of our “camp”

Ka kite ano New Zealand!

“I wish we could throw a party like that, when it’s our turn to leave” says Gaspar when we have our last dinner together. Which fills me with pride and joy and nostalgia all at once, remembering with fondness the great week-end we’ve had a few days ago, in the company of fascinating, diverse, and loyal human beings, all gathered to wish us well.

Some of them strangers to one another, yet getting along despite differences of nationality, culture, background and political inclinations, tightening the net of the precious friendships we’ve formed over the years, in a joyful hymn of solidarity and connection. I had summoned them at very short notice, and they’d answered the call, making their way from all corners of the North Island (Auckland, Port Waikato, Raglan, Tauranga, Whitianga, Owhango) to support us in our key transition.

And the theme, “One thousand and one nights at sea”, which initially was, let’s admit it, a mere excuse to wear my teal blue silk dress and bake baklavas, held more and more meaning as the week-end unfolded, transporting me to the most magical place for three days. Far and close, exotic and familiar, dreamy and so, so real.  

In the bush camp we had hired and very soberly decorated for the occasion with wall hangings, there were Aladdin, sultans, genies, parrots, monkeys, sharks, pirates, and Persian princesses, some who we had witnessed getting married, or played in a band with, or were the first friends to hold our new-born baby Zephyr, or babysat our boys overnight, or let us stay at their place, borrow their car, and use their home as home office, or had treated us with blissful massages, some who helped us renovate Obelix, or who organised its beautiful blessing ceremony, former or current neighbours, workmates and clients, our dedicated random boat issues 24/7 support line, some who we had celebrated Christmas and New Year’s eve with, some we welcomed in New Zealand and offered our home to after their own long voyage, and sailing, dancing, drumming, singing, and festival buddies. All who held a special place in our hearts and our lives in New Zealand.

My dream week-end come true. I felt supported, celebrated and loved. With food in abundance, kids running around in the background (30 of them!), having fun on the burma trail or the flying fox, and always a significant someone, or several someones, at my sides, to cook, eat, drink, chat, dance, swim, sing or play with.

Highlights include fiercely smashing walnuts with a giant rolling pin for the baklava filling with Sylvia, serving up dinner for our assembly of guests all queuing in line at the buffet table after the gong was rang Big House style wit Max, Marcia and Chris on the ice cream bar, jumping off the bridge in the icy cold Waitawheta river in undies with Janette, learning from Kate about the blue frilly penis of the leopard slug in a competitive game of salad bowl, and on the second night, as I was about to declare the buffet open, Azur running towards me in a panic “Mum, we haven’t done the karakia!”, then standing on a table and declaiming it with decorum, my eyes swelling with emotion.

Relaxing on the last day of our “camp”

La Cat I appartient aux lève-tôt

Toc toc toc. Ai-je rêvé ou quelqu’un frappe a la porte ? Allongé dans mon lit, à moitié réveillé, des litres de thé bu la veille pressant sur ma vessie qui veut désespérément sortir, est-ce déjà le matin ? Je vérifie rapidement par la porte, la lumière du jour éclaire timidement la cabine principale, c’est le cas. Attendons-nous quelqu’un ? Puis je me souviens : notre inspecteur de sécurité est censé passer par le certificat Cat I aujourd’hui. “Salut ! J’arrive !” Où sont les vêtements que je peux enfiler rapidement ? Voici ma chemise de nuit, un peu courte et sexy mais ça fera l’affaire.

Alors, à peine reveillée, la gueule enfarinée et les cheveux en bataille, je me précipite et accueille Dan dans notre cockpit bordélique, Thomas est en train de monter des panneaux solaires supplémentaires et a laissé des outils et des morceaux partout. D’ailleurs, il traîne encore au lit, se demandant s’il doit se lever.

Un dernier formulaire à remplir et à signer, et les précieux documents sont remis solennellement entre les mains de Thomas, le skipper, qui est arrivé juste à temps pour les recevoir.

Safety Inspection Certificate in messy cockpit

Cela n’a pas été un jeu d’enfant, puisque le jour même de l’inspection, notre VHF a refusé d’émettre ! Aucun signe de nous sur l’AIS, et la marine Néo-Zélandaise n’entendait pas notre signal radio. De plus, il nous manquait l’almanach des marées néo-zélandaises, nous n’avions pas imprimé celui des eaux fidjiennes et nous avions besoin d’une antenne SSB de rechange (bien que notre SSB soit déjà une solution de secours pour l’Iridium GO !) Et donc, nous sommes retourné a la case réparation les derniers jours, avec un long et éreintant week-end d’adieu organisé entre les deux.

Mais depuis 8 heures ce matin, c’est officiel, après un festival de résolution de problèmes qui aura duré trois ans, nous sommes libres de quitter la Nouvelle-Zélande et de prendre le large à tout moment entre les 3 mai et 3 juillet !

Obelix, ready to go

Maintenant, sur la liste des tâches administratives, il nous faut encore remplir le préavis de départ de la Nouvelle-Zélande et le préavis d’arrivée aux Fidji. Pas de répit pour les braves…

Early birds catch the Cat I certificate

Three knocks on the hull. Have I dreamt them? Lying in bed, half awake, liters of tea drank the day before pressing on my bladder desperate to get out, is it morning yet? Quick check through the door, daylight timidly brightens the main cabin, it is. Are we expecting anyone? Then I remember: our safety inspector is meant to drop by the Cat I certificate today. “Hi! coming!” Where are some clothes I can quickly put on? Here is my night gown, a bit short and sexy but that will do.

So, with my morning half-asleep face on and messy hair, I rush out and welcome Dan to our chaotic cockpit, Thomas is in the middle of fitting additional solar panels and left tools and bits everywhere. He’s still lingering in bed, by the way, debating whether to get up.

One last form to complete and sign, and the precious paperwork is delivered solemnly in Thomas’s hands, the skipper, who’s just made it in time to receive it.

Safety Inspection Certificate in messy cockpit

This was not the smoothest ride, since, on the day of the inspection itself, our VHF refused to transmit! No sign of us on the AIS, and Maritime New Zealand couldn’t hear our radio check. Besides, we were missing the NZ tides almanac, hadn’t printed the one for Fiji Waters, and needed a spare SSB antenna (despite our SSB already being a back-up for the Iridium GO!). And so, we were back to fixing stuff for the last few days, with a long and tiring farewell week-end squeezed in between.

But as of 8 a.m this morning, it’s official, after a 3-year long problem-solving festival, we’re free to leave New Zealand and sail offshore anytime between 3rd May and 3rd July!

Obelix, ready to go

Next on the admin list, completing the Advanced Notice of Departure from New Zealand and the Advance Notice of Arrival to Fiji. No rest for the wicked…

Yes to 40!

“Yes!“ What a sweet, warm, yummy, soothing feeling this word brings… Especially when heard repeatedly, throughout an entire day, from friends and family as a reply to whatever I suggest. As if I have bewitched them by the mere fact I have woken up that morning, exactly forty years older than the day I was born.

Kids intrigued by crazy grown-ups

I realise the power of my enchantment just before breakfast, when I fancy a morning dip to kickstart the day. I throw the idea around, and no sooner am I in swimming togs that my friends follow suit and synchronise their dive with mine. (We are out on the boat for the week-end, it helps).

Birthday Panettone – Viva Italia!

For breakfast I am offered crepes, Panettone and candles to blow, when I witness a group of teenagers jumping in the water from a hammock fitted on their yacht. Jealous, I mention the one we have onboard (bought some 15 years earlier in Otavalo market, Ecuador) but have never bothered to set up, and, magically, a few minutes later I am lazing around in my own boom-suspended hammock, soon joined by Azur for a big mother-and-son cuddle while the others go for a stroll on the beach.

Finally in my hammock!

Zephyr has stayed behind and must be under the spell too as my wanting to tackle his dreadlocky hair, is met for once, if not with enthusiasm, at least with silent approval, and through patience (and a new undercut style) we manage to get rid of all the nests that have formed behind his head. Alas, he is too prompt at chucking the last piece of evidence in the water before I can take a picture as a formal proof of the achievement.

Hair-taming session

After lunch, and more candles blown on passion fruit cake this time, my back feels a bit sore, and in a blink, the saloon is converted in wellness parlour, and I am treated to an hour-long full body massage by my friend Marion.

I also get a birthday dance (salsa on Obelix deck), video calls with parents, messages from friends, more candles – at afternoon tea on a home-made bounty slice, courtesy of Azur, and at dinner – on the paella, with mussels collected by my sweetheart, and a turn at reading the kids in bed (one of our favourites: Nausicaä of the valley of the Wind).

Bed time story

As the day comes to a close, and we’re winding down, cosy in the fully enclosed cockpit, sipping rum and umechu between grown-ups, loosely playing a game of Contrario, I look cheekily at the water and entertain the idea of a midnight swim. You guessed it, it doesn’t take long before we’re all in, frolicking naked in the phosphorescent plankton, merry at the sight of our under water sparkling trails.

I haven’t set foot on proper land that day, too concerned to get off that little cloud I’ve enjoyed so much… Again! Make me feel alive, special and loved, again! Can’t wait for next year, unless I have to wait til I’m 80 ?!

La quarantaine à bras ouverts!

“Oui !” Quelle sensation délicieuce, chaleureuse et apaisante m’envahit à l’ouïe de ce mot… Surtout lorsqu’il est entendu à maintes reprises, tout au long d’une journée, par des amis et des membres de la famille en réponse à tout ce que je suggère. Comme si je les avais ensorcelés par le simple de m’etre réveillé ce matin-là, exactement quarante ans plus tard que le jour de ma naissance.

Kids intrigued by crazy grown-ups

Je prend la mesure de mon enchantement juste avant le petit-déjeuner, lorsque j’ai envie d’une baignade matinale pour démarrer la journée. Je lance l’idée, et à peine suis-je en maillot de bain que mes amis m’imitent et synchronisent leur plongeon avec le mien. (Nous sommes sur le bateau pour le week-end, ça aide).

Birthday Panettone – Viva Italia!

Pour le petit-déjeuner, on me propose des crêpes, du Panettone et des bougies à souffler, lorsque je vois un groupe d’adolescents sauter dans l’eau depuis un hamac installé sur leur yacht. Jalouse, je mentionne celui que nous avons à bord (acheté une quinzaine d’années plus tôt au marché d’Otavalo, en Équateur) mais que nous n’avons jamais pris la peine d’installer, et, comme par magie, quelques minutes plus tard, je me prélasse dans mon propre hamac suspendu à une perche, bientôt rejointe par Azur pour un gros câlin mère-fils pendant que les autres vont se promener sur la plage.

Finally in my hammock!

Zéphyr est resté derrière et doit être sous le charme aussi, car mon désir de m’attaquer à ses cheveux dreadlocky est accueilli pour une fois, sinon avec enthousiasme, du moins avec une approbation silencieuse, et à force de patience (et d’un nouveau style de undercut) nous parvenons à nous débarrasser de tous les nids qui se sont formés derrière sa tête. Hélas, il est trop prompt à jeter le dernier indice dans l’eau avant que je puisse prendre une photo comme preuve formelle de l’exploit.

Hair-taming session

Après le déjeuner, et les bougies soufflées sur le gâteau aux fruits de la passion cette fois, mon dos me fait un peu mal, et en un clin d’œil, le carré est transformé en salon de bien-être, et ma copine Marion en masseuse talentueuse qui me palpe tout le corps pendant plus d’une heure.

J’ai également droit à une danse d’anniversaire (salsa sur le pont d’Obélix), à des appels vidéo avec les parents, à des messages d’amis, à d’autres bougies – au gouté sur une part de bounty maison, offerte par Azur, et au dîner – sur la paella, avec des moules ramassées par mon chéri, et à un tour de lecture aux enfants dans leur lit (l’un de nos contes préférés : Nausicaä de la vallée du vent).

Bed time story

Alors que la journée touche à sa fin et que nous nous prélassons confortablement dans le cockpit entièrement fermé, sirotant du rhum et de l’umechu entre adultes, jouant vaguement à un jeu de Contrario, je jette un coup d’œil insolent à l’eau et l’idée me vient d’un bain de minuit. Vous l’avez deviné, il ne faut pas longtemps pour que nous soyons tous dans l’eau, batifolant nus dans le plancton luminescent, joyeux à la vue de nos traces scintillantes sous l’eau.

Je n’ai pas mis les pieds sur la terre ferme ce jour-là, pour ne pas redescendre du petit nuage que j’ai tant apprécié… Encore ! Faites-moi me sentir vivante, spéciale et aimée, à nouveau ! J’ai hâte d’être à l’année prochaine, à moins que je doive attendre d’avoir 80 ans ?

Lifting d’Obelix

Pont – Grément dormant – Cabine de pilotage | Oct-Dec 2021

12/10 vs. 10/12 2021
Obelix wrap-up
2-month deck transformation
The devil is in the details…
Slide project (sliding windows)
On The Landing trailer
Obelix remas(t)culation
The Big Reveal

Le grand déballage, où vous pouvez voir que certaines pièces, bien que classiques et jolies, ne sont pas encore arrivées jusqu’au pont (cf. listons en bois vernis en bas), que je viens juste d’apprendre à faire des coeurs coréens avec mes mains (sous la tutelle de ma nouvelle collègue Steph), que Borja est vraiment grand, que personne ne semble se soucier que Zoé soit là-haut toute seule, que Zéphyr a un orteil cassé, que notre petite Toyota Vitz FAL402 bien-aimé était toujours vivant, que nous avons gardé le blanc Altex Kumeu sur la coque, tout en peignant le pont en International Snow White, que malgré l’épuisement nous avons réussi à garder une once de bonne humeur, et que nous ne serions rien sans l’aide de nos amis, et Dieu sait qu’ils ont été nombreux à nous donner un coup de main sur ce projet, que ce soit avec le bricolage lui-même, l’expertise, le soutien moral, les matériaux, un van pour transporter les matériaux, ou un endroit pour nous héberger tous les quatre pendant que notre maison était un chantier. Merci mille fois Max, Gaspar, Peter, Borja, Marion, Joseph, Dan, Tony, Thomas, Claire, Chris, Sara et sa maman, Irena, Niko, Ines, Rocio !!!

Obelix facelift

Deck – Rigging – Pilot house refit | Oct-Dec 2021

12/10 vs. 10/12 2021
Obelix wrap-up
2-month deck transformation
The devil is in the details…
Slide project (sliding windows)
On The Landing trailer
Obelix remas(t)culation
The Big Reveal

The big reveal picture, where you can see that some parts, albeit classically beautiful, have not quite made it up to the deck yet (cf. toe rails at the bottom), that I’ve just recently learnt to do Korean hearts with my hands (mentored by my new workmate Steph), that Borja is really tall, that nobody seems to care that Zoe is up there all by herself, that Zephyr has a broken toe, that our little beloved Toyota Vitz FAL402 was still alive, that we kept the Altex Kumeu white on the pilot house, while painting the deck International Snow White, that we couldn’t be bother repainting the topsides, that despite the exhaustion we managed to keep an ounce of good mood, and that we would be nothing without the help of our friends, and God knows they were many to lend us a hand on this project, be it with the DIY itself, expertise, mental support, materials, a van to transport the materials, or a place to stay the four of us while our home was a building site. Thanks a million Max, Gaspar, Peter, Borja, Marion, Joseph, Dan, Tony, Thomas, Claire, Chris, Sara and her mum, Irena, Niko, Ines, Rocio!!!

Obelix shower ceremony

Hot showers are now possible on Obelix! But, beware, far from a modern life entitlement, taking a hot shower on our boat is a well deserved reward that comes only after following a precise protocol, involving lots of steps, and a fair amount of pumping, which has, let it be said, the side benefits of exercising both arms and legs, as well as limiting the water usage; to roughly 4 litres, i.e. ten times less than the average 4-minute conventional shower.

Pump at the bottom of the bilge with a sink strainer fitted to prevent hair getting stuck

Process steps:

  1. Pump water to fill the kettle (foot pump under the sink, approx. 15 up and down foot actions required)
  2. Put the kettle to boil (manually switch on the gas with a long neck lighter)
  3. Pour hot water in the garden sprayer
  4. Pump water to fill the kettle (15 more up and down foot actions)
  5. Pour cold water in the garden sprayer
  6. Pump water to fill the kettle (15 more up and down foot actions)
  7. Poor cold water in garden sprayer – you read correctly, one has to repeat the operation to get the proper temperature, and it’d better be right because there is no way to adjust it once in the shower 😅
  8. Remove the carpet in the head (bathroom)
  9. Pump to pressurise the garden sprayer (approx. 10 manual actions required)
  10. Pull the curtains around you to protect the bathroom (the shower is between the toilet and the sink)
  11. Press the spray (shower position) to get the water flowing
  12. Wash
  13. Press the spray to rinse (you might have to pump again to get more pressure at this stage)
  14. Clean up the floor with the shower squeegee to get most of the water down to the bilge
  15. Switch on the electric pump to get the water from the bilge to the bathroom sink
  16. Switch off the pump
  17. Put the dehumidifer on as the bathroom is probably by now full of steam and there is no window!

DONE!

A ceremony we don’t indulge in daily (we have our french reputation to uphold after all!) but a luxury we really do enjoy when the weather is bad (or we’re lazy) and the stroll to the marina ablution block just feels too much of a hassle. It is also a lot more convincing for the young Padawans, who, at this stage, are not asked to prepare their shower themselves, and we don’t need to look for $2 coins!!!

Zephyr after his shower

Rituel d’ablution sur Obélix

Les douches chaudes sont désormais possibles sur Obélix ! Mais attention, loin d’être un acquit de la vie moderne, prendre une douche chaude sur notre bateau est une récompense bien méritée qui n’arrive qu’après avoir suivi un protocole précis, impliquant beaucoup d’étapes, et une bonne dose de pompage, qui a, disons-le, les bénéfices indirects d’exercer les bras et les jambes, ainsi que de limiter la consommation d’eau ; à environ 4 litres, c’est-à-dire dix fois moins que la douche conventionnelle moyenne de 4 minutes.

Pump at the bottom of the bilge with a sink strainer fitted to prevent hair getting stuck

Procédure:

  1. Pomper l’eau pour remplir la bouilloire (pompe de pied sous l’évier, environ 15 mouvements de haut en bas nécessaires).
  2. Mettre la bouilloire à bouillir (allumer manuellement le gaz avec un briquet à long bec).
  3. Verser l’eau chaude dans le pulvérisateur de jardin
  4. Pomper l’eau pour remplir la bouilloire (encore 15 mouvements de pied de haut en bas)
  5. Verser de l’eau froide dans le pulvérisateur de jardin
  6. Pompez l’eau pour remplir la bouilloire (15 autres mouvements de haut en bas).
  7. Mauvaise eau froide dans le pulvérisateur de jardin – vous avez bien lu, il faut répéter l’opération pour obtenir la bonne température, et il vaut mieux qu’elle soit bonne car il n’y a aucun moyen de la régler une fois sous la douche 😅.
  8. Enlever le tapis dans la salle de bain
  9. Pomper pour mettre sous pression le pulvérisateur de jardin (environ 10 actions manuelles nécessaires).
  10. Tirer les rideaux autour de soi pour protéger la salle de bain (la douche est entre les toilettes et le lavabo).
  11. Appuyez sur le jet (position douche) pour faire couler l’eau.
  12. Se laver
  13. Appuyez sur le jet pour rincer (il se peut que vous deviez pomper à nouveau pour obtenir plus de pression à ce stade).
  14. Nettoyez le sol avec la raclette de la douche pour évacuer la majeure partie de l’eau vers la cale.
  15. Mettez en marche la pompe électrique pour amener l’eau de la cale au lavabo de la salle de bain.
  16. Arrêtez la pompe.
  17. Mettre le déshumidificateur en marche car la salle de bain est probablement déjà pleine de vapeur, et il n’y a pas de fenêtre !

ET VOILA!

Une cérémonie à laquelle nous ne nous livrons pas quotidiennement (nous avons notre réputation française à défendre après tout !) mais un luxe que nous apprécions vraiment lorsque le temps est mauvais (ou que nous sommes paresseux) et que la promenade jusqu’au bloc sanitaire de la marina nous semble trop pénible. C’est aussi beaucoup plus convaincant pour les jeunes padawans, à qui on ne demande pas, à ce stade, de préparer leur douche eux-mêmes, et nous n’avons pas besoin de fouiller les porte-monnaie à la recherche de pièces de 2 dollars !!!

Zephyr apres sa douche

Laissons souffler Obélix

Avec un road trip dans l’Ile du Sud!

Pendant une semaine, nous avons abandonné Obélix et couru dans les bras de la femme d’Agecanonix, notre Jucy campervan, pour nous lancer dans une aventure hivernale dans l’île du Sud, prendre une bouffée d’air frais, nous émerveiller devant les paysages spectaculaires des Alpes du Sud et apprendre à nos enfants un peu la géographie d’Aotearoa, dont les dernières conversations avec des collègues de travail ont révélé qu’elle n’était pas nécessairement au programme des écoles néo-zélandaises.

Après le stress d’un départ matinal, de bouchons inattendus à 6 heures du matin un samedi en raison de travaux sur la dernière ligne droite vers l’aéroport, et de l’enregistrement de nos bagages deux minutes seulement avant l’heure limite, nous nous sommes finalement retrouvés assis dans l’avion qui a décollé malgré des conditions météorologiques difficiles. Le pilote a tenté d’échapper aux turbulences en essayant trois altitudes différentes, en vain, et bien que certains passagers aient fait bon usage des sacs à vomis fournis par la compagnie aérienne, le trajet cahoteux ne nous a pas empêchés de savourer notre petit-déjeuner composé de crêpes françaises faites maison au Nutella, et d’aterrir à Queenstown l’estomac plein.

Day 1: Queenstown to Milford Sound

À peine avions-nous atterri qu’Azur s’est exclamé : “Maintenant, sautons dans notre van et partons !”. Et c’est ce que nous avons fait, après un trajet en navette jusqu’à l’agence de location, un long briefing de l’agent et un arrêt au supermarché le plus proche. Légèrement couvert, le jour était plus chaud et beaucoup plus sec que toutes les prévisions que nous avions consultées et nous a permis de conduire jusqu’à Milford Sound sans chaînes à neige. Elles se sont tout de même avérées utiles lorsque, nous aventurant dans la forêt juste après Te Anau, nous sommes tombés sur un campeur solitaire qui s’était embourbé avec son van. En vrais professionnels, Thomas et moi avons chacun pris une chaîne à placer sur les pneus arrière, comme nous l’avait indiqué l’agent de location (pendant le long briefing), et avons aidé le gars à dégager son véhicule en le poussant alors qu’il roulait à reculons. Nous avons également noté mentalement de revenir, car l’endroit était parfait pour le camping sauvage.

Misty Henry Creek (Te Anau Downs) – our favourite freedom camping spot

En revanche, notre première nuit à Milford Sound, garés discrètement derrière un bâtiment en béton, hors de vue de la route principale, mais ignorant néanmoins de manière flagrante les panneaux d’interdiction de camper plantés un peu partout sur le parking déserté en hiver, n’était pas si charmante, et le froid et la peur d’être délogés par les autorités m’ont empêché de dormir plus que je ne l’aurais souhaité. D’un autre côté, nous étions les premiers sur le site le lendemain matin, profitant de la vue sans être dérangés par aucun touriste et nous avons pu faire une croisière plus tôt, sans foule, où nous avons vu des phoques et des dauphins, nous nous sommes fait baptiser sous des cascades et avons appris la différence entre un sound et un fjord.

Day 2: Milford Sound – Thomas photographing Mitre Peak
Day 3: Henry Creek – Morning skinny dip under the rainbow
Playing cards while driving

Après un petit détour de six cents kilomètres pour se rendre à Milford Sound, nous devions à nos enfants de faire une activité amusante une fois de retour à Queenstown et nous avons donc sauté sur la gondole (le Tiki Trail étant malheureusement fermé car ils abattaient des arbres) pour quelques tours sur la luge Skyline. Après le premier tour, nous avons eu un problème avec Azur qui affirmait que c’était beaucoup trop effrayant, qu’il ne le referait pas et que “rien ne le ferait changer d’avis”. Cependant, en voyant à quel point son père et son frère s’amusaient, et en le soudoyant un peu, il a accepté de refaire le trajet, mais en tandem avec moi cette fois. J’ai pris cela comme un défi personnel de lui faire vivre l’expérience de la vitesse tout en se sentant en sécurité sous la garde de sa mère, et j’ai fait de mon mieux pour être aussi rapide que possible. Nos collisions dans les virages l’ont un peu effrayé, mais pas assez pour effacer l’énorme sourire qu’il arborait. Et pour féliciter tout le monde de leurs bons efforts, nous nous sommes ensuite livrés à un après-midi décadent chez Fergbaker avec une part de tarte au citron meringuée, de tarte aux pommes et glace à la vanille, un croissant au chocolat et aux amandes, un éclair au caramel, et un chocolat chaud crémeux oh, si bon.

Day 3: Skyline Luge in Queenstown

Comme il s’agissait d’un road trip, nous n’avions pas beaucoup plus de temps à consacrer à Queenstown et avons donc pris la direction de Wanaka, en nous arrêtant pour la nuit au pont Kawarau, lieu de naissance du saut à l’élastique commercial. Nous avons réussi à convaincre les enfants de faire une randonnée jusqu’au sommet de Rocky Mountain, avec l’incitation que s’ils le faisaient dans les 3 heures suggérées par le DOC, nous aurions le temps d’aller à Puzzling World. C’est ainsi que, pleins d’entrain, ils ont marché, la plupart du temps devant nous, atteignant le sommet en un rien de temps avec des joues roses et des soupirs de satisfaction, et sont redescendus avec le même enthousiasme, malgré des chaussures non étanches complètement trempées, car le chemin suivait un ruisseau dans lequel ils n’y avaient d’autre choix que d’y faire trempette plus d’une fois.

Day 4: Top of Rocky Mountain (Diamond Lake Conservation Area – Wanaka)
Day 4: Puzzling World

Une autre longue journée de route nous a conduits de Wanaka à Mt Cook où une courte marche jusqu’à Kea Point s’est prêtée à une séance de photos avec les montagnes et les glaciers du parc national de Mt Cook en arrière-plan et personne d’autre en vue. Le voyage en valait la peine, comme l’a dit une dame que nous avons croisée en chemin et qui nous a dit qu’avant Covid, on ne pouvait même pas profiter de la vue à cause du nombre de touristes.

Day 5: Kea Point, Mt Cook Village

Nous sommes retournés à notre site de camping exclusif près du lac Pukaki, nommé à juste titre “The Pines” en raison du nombre de pins qui entourent la zone. Sauf qu’ils avaient tous été coupés ! Quand la vie vous donne des citrons, faites de la limonade, et quand elle vous donne du bois, faites du feu. C’est en tout cas ce que pensait Thomas, et je suis impressionné qu’il ait trouvé l’énergie, après une si longue journée, d’allumer un feu très réticent. Cela a donné lieu à un spectacle de danse du feu improvisé par les enfants qui ont allumé des bâtons et les ont agités, l’ambre brillant dans la nuit sous toutes sortes de formes.

C’était tout à fait opportun, car il a commencé à pleuvoir peu de temps après et cela ne s’est pas arrêté avant le matin. Notre trajet vers Tekapo le lendemain a confirmé que ce qui était de la pluie dans la vallée, était de la neige plus haut, puisqu’une couche blanche recouvrait les champs. Nous avons profité de l’occasion pour nous arrêter sur le bord de la route pour une bataille de boules de neige avec de la poudreuse fraîche. Après quoi nous avons dû nous réchauffer d’une manière ou d’une autre, et quel meilleur endroit pour le faire que dans un bain chaud… aux Tekapo Hot Springs (où tout le monde avait eu la même idée, et le réseau étant en panne, on avait l’impression de faire la queue à Disneyland).

Day 6: Playing in the snow – Lake Tekapo

Nous avons également réussi à obtenir une visite privée de l’observatoire de Tekapo après avoir mentionné que Thomas en avait conçu le dôme composite et nous avons repris la route pour notre dernier arrêt à la réserve de Hakatere à Ashton, à une heure et quelque au sud de Christchurch où nous devions prendre l’avion le lendemain.

La matinée était splendide, avec un ciel bleu vif (les nuages n’auraient-ils pas pu disparaître avant, pour que nous puissions observer les étoiles dans l’un des endroits les plus sombres de la planète, allez savoir !) Une promenade sur la plage de galets nous a permis d’observer un phoque qui s’amusait à surfer les vagues en agitant sa nageoire comme pour dire au revoir. Pas avant un dernier arrêt pour déjeuner avec un ami de longue date installé à Lyttleton.

Day 7: Hakatere Reserve – Ashburton

Avec un voyage d’une côte à l’autre totalisant environ 1 400 kilomètres et six nuits de camping libre où faire pipi la nuit impliquait la mission atroce de sortir du camping-car dans le froid glacial, ce ne furent pas les vacances les plus relaxantes, mais qui a dit que créer des souvenirs était une activité reposante ?

Giving Obelix a break

With a South Island road trip!

For a week we deserted Obelix and ran in the arms of Mrs Geriatrix, our Jucy campervan, to embark on a winter South Island adventure, take a breath of fresh air, marvel at Southern Alps dramatic scenery, and teach our kids a bit of Aotearoa geography, which latest conversations with workmates revealed was not necessarily on NZ school curriculum.

After the stressful experience of an early start, unexpected traffic at 6 am on a Saturday because of roadworks on the last stretch to the airport, and the checking of our luggage just two minutes before cut-off time, we finally found ourselves seated on the plane which took off despite heavy weather conditions. The pilot attempted to escape the turbulence trying three different altitudes, to no avail, and while some passengers made good use of the sickness bags provided, the bumpy ride didn’t deter us from enjoying our very own breakfast with home-made french crepes with Nutella, and arrive in Queenstown with a full stomach.

Day 1: Queenstown to Milford Sound

No sooner did we land that Azur exclaimed “Now let’s jump in our van and drive away!”. And so we did, after a shuttle ride to the rental company, a lengthy briefing by the agent, and a pit stop at the nearest supermarket. Slightly overcast, the day was warmer and a lot dryer than any forecast we had checked and allowed us to drive to Milford Sound without snow chains. Still, they proved useful when, venturing in the forest just past Te Anau, we stumbled upon a lonely camper who had gotten his van stuck in the muck. In real professionals, Thomas and I each took a chain to fit on the rear tires, as we had been instructed by the rental agent (during the lengthy briefing), and helped the guy free his vehicle pushing while he was driving backwards. We also made a mental note to come back, as the spot was perfect for freedom camping.

Misty Henry Creek (Te Anau Downs) – our favourite freedom camping spot

In contrast, our first night in Milford Sound, parked discreetly behind a concrete building out of sight from the main road, but nonetheless blatantly ignoring the no camping signs planted everywhere on the car park deserted in winter, wasn’t so charming, and the cold and fear of being dislodged by the authorities kept me up more than I would have wished. On the flip side, we were the first ones on site the next morning, enjoying the views undisturbed by any tourist and could go on an earlier non-crowded cruise where we saw seals & dolphins, got baptised under waterfalls, and learnt the difference between a sound and a fjord.

Day 2: Milford Sound – Thomas photographing Mitre Peak
Day 3: Henry Creek – Morning skinny dip under the rainbow
Playing cards while driving

After a mere six-hundred-kilometre detour to get to Milford Sound, we owed our kids to do a fun activity when back in Queenstown and so we jumped on the Gondola (the Tiki Trail being unfortunately closed as they were taking down trees) for a few rides on the Skyline luge. After the first one though we had an issue with Azur adamant it was way too scary, that he would not do it again, and claiming that “nothing [was] going to change [his] mind!” However, witnessing how much fun his dad and brother had, and some bribing won him over and he accepted to ride again, but in tandem with me this time. I took it as a personal challenge to let him experience the fast-pace thrill while feeling safe in his mum’s care, and tried my best to be as fast as possible. Us crashing on the curves did scare him a bit but not enough to rub off the huge grin on his face. And to congratulate everyone of their good efforts, we then indulged a decadent afternoon at Fergbaker with lemon meringue slice, apple pie and vanilla ice cream, almond chocolate croissant, caramel eclair, and oh, so good, creamy hot chocolate.

Day 3: Skyline Luge in Queenstown

Being a road trip, we didn’t have much more time to dedicate to Queenstown and then drove towards Wanaka, stopping for the night at the Kawarau Bridge, birth of commercial bungy jumping. We managed to convince the kids to hike to the top of Rocky Mountain, with the incentive that if they did it in the 3 hours suggested by the DOC we would have time to go to Puzzling World. And so, full of beans and with a spring in their step, they walked, ahead of us most of time, reaching the summit in no time with rosy cheeks and satisfied sighs and went back down with the same enthusiasm, despite completely soaked non water-proof shoes, as the track followed a stream with no other options than stepping into it more than once.

Day 4: Top of Rocky Mountain (Diamond Lake Conservation Area – Wanaka)
Day 4: Puzzling World

Another long day of driving took us from Wanaka to Mt Cook where a short walk to Kea Point lent itself to a photo session with views of Mt Cook National Park mountains and glaciers as the background and no one else in sight. Well worth the trip, as per a lady passed on our way who advised that before Covid one couldn’t even enjoy the views because of the number of tourists.

Day 5: Kea Point, Mt Cook Village

We drove back to our exclusive freedom camping site next to Lake Pukaki, aptly named “The Pines” after the number of pine trees surrounding the area. Except they had all been chopped down! When life brings you lemons, make lemonade, and when it gives you wood, make fire. That’s what Thomas thought anyway, and I’m impressed he found the energy, after such a long day, to light up a very reluctant fire. This led to a spontaneous fire dancing show improvised by the kids who lit up sticks and waved them around, with amber glowing in the night in all sorts of shapes.

That was quite timely as it started raining shortly after and it didn’t stop until the morning. Our drive to Tekapo the next day confirmed that what was rain in the valley, was actually snow further up, and a white lining was covering the fields. We jumped on the occasion to stop by the side of the road for a snowball fight with fresh powder. After which we had to warm up somehow, and what better place to do that than in a hot bath… at Tekapo Hot Springs (where everyone had had the same idea, and the network being down, it felt like queuing at Disneyland).

Day 6: Playing in the snow – Lake Tekapo

We also managed to get a private tour of the Tekapo Observatory after mentioning Thomas had engineered the composite dome and hit the road again for our final stop in Hakatere Reserve in Ashton, an hour and something South of Christchurch where we were due to fly the next day.

The morning was glorious, with a bright blue sky (couldn’t the clouds have vanished before, so we could do some stargazing in one of the darkest place in the planet, go figure!). A stroll on the pebbles beach let us observe a seal playfully surfing the waves and waving his flipper as if to say bye-bye. Not before one last stop to have lunch with an old-time friend settled in Lyttleton.

Day 7: Hakatere Reserve – Ashburton

With a coast to coast road trip totaling around 1,400 kilometres and six nights of freedom camping where peeing at night involved the excruciating mission of stepping out of the campervan into the freezing cold, these were not the most relaxing holidays, but creating memories isn’t a relaxing business, is it?

Combien de Jedis Obelix peut-il engouffrer ?

Désireux de le savoir, nous avons organisé la fête d’anniversaire d’Azur à la marina, sans autre plan B que d’utiliser Obélix et le salon de la marina comme abri en cas de météo pourrie. Inutile de dire qu’à l’approche du week-end et de ses prévisions météo non optimales, la faiblesse de notre plan B m’a tenue éveillée toute la nuit, m’inquiétant de savoir comment gérer l’énergie de tous ces enfants un jour de pluie, et trouvant des idées d’activités qui pourraient être faites sous la pluie, tout en gardant les enfants au chaud et en les divertissant. Les parents ont également été prévenus d’apporter des vestes de pluie, car la fête aurait lieu à l’extérieur quoi qu’il arrive (pas question de rester à l’intérieur pendant deux heures, dans un espace confiné, entouré de treize enfants !)

Heureusement, les dieux du ciel étaient avec nous et pas une seule goutte n’est tombée entre 14h et 16h, ce qui nous a permis de profiter du cadre de la marina et de proposer à nos treize Padawans, âgés de 5 à 10 ans, un programme peu conventionnel.

Nous avons commencé par des courses de caddies sur la pelouse, qui ont pris une tournure inattendue lorsque nous, parents, avons fait la course entre nous et que les enfants excités nous ont supplié d’être les prochains à sauter dans notre caddie, étant donné que nous allions beaucoup plus vite que leurs amis. Cependant, l’amusement a été coupé, limités que nous étions par notre manque de forme physique. Ensuite, nous nous sommes promenés sur le quai oppose au notre pour chercher Obélix (j’avais mentionné à Zéphyr que nous aurions pu déplacer le bateau pour cela), et après avoir finalement repéré le bateau par derrière, les enfants ont couru vers le bon quai pour une brève visite de notre maison flottante. Un Padawan a eu besoin d’être un peu convaincu pour monter à bord en observant que le bateau ” bougeait “. Après avoir pris quelques photos souvernirs, nous avons invité les enfants à retourner sur la pelouse pour une chasse au trésor où ils devaient collecter des indices, des dessins d’Azur soigneusement glissés dans des sacs ziplock et derrière lesquels j’avais écrit le lieu du prochain rendez-vous : le salon de la marina. Nous avons ensuite pris le très attendu gouté où une pomme verte Yoda et une noix de coco Ewok gardaient précieusement le reste des snacks sur le thème de Star Wars que Thomas avait passé son vendredi à préparer. Les sabres laser en raisin rouge et vert ont disparu en un clin d’œil, les biscuits Wookie un peu trop cuits n’ont pas découragé les enfants, et il y avait une file d’attente pour peindre des marshmallows géants avec de la sauce au chocolat et les transformer en Storm Troopers comestibles. Lorsque tout le monde a été rassasié, nous avons eu droit à une folle séance de pinata à l’extérieur du salon, avec une pinata si pleine qu’elle était déjà en train d’éclater et qu’il a fallu la scotcher avant de continuer, suivie d’une distribution équitable des sucettes, et enfin l’ouverture des cadeaux.

L’après-midi a été un franc succès qui n’a pas justifié les soucis de la veille. Un investissement qui en vaut la peine si l’on considère le commentaire de Zéphyr : “Je n’arrive pas à croire que deux heures peuvent passer si vite”, et celui d’Azur qui a eu “sa meilleure fête d’anniversaire” et qui n’a pas chômé depuis, construisant ses kits de lego Star Wars tout en paradant dans son nouveau costume de Jedi.

La soirée a été passée à se détendre devant un film : Star Wars épisode III.

How many Jedis can Obelix swallow?

Eager to find out, we organised Azur’s birthday party at the marina, with no other plan B than using Obelix and the marina lounge for shelter in case of extreme weather. Needless to say that as the week-end approached, and, with it, its sub-optimal forecast, the weakness of our plan B kept me up all night, worrying about how to handle all these kids’ energy on a rainy day, and coming up with ideas of activities that could be done in the rain, keeping kids warm and entertained. Parents were also warned to bring rain jackets as we would hold the party outdoors not matter what (no way I would stay indoors for two hours, in a confined area, surrounded by thirteen kids!).

Fortunately the sky gods were with us and not a single drop fell between 2 and 4pm, which allowed us to make the most of the marina settings and offer our thirteen Padawans, aged 5 to 10, a rather unconventional program.

We started with trolley races on the green, which took an unexpected turn when us parents raced each other and the excited kids begged us to be next to jump in our trolley given how much faster we were going compared to their friends. However the fun was cut short due to both our limited level of fitness. Then we took a walk on the wrong pier to look for Obelix (I had mentioned to Zephyr we might have moved the boat for this), and after finally spotting the boat from behind, the kids ran to the correct pier for a brief visit of our floating home. One Padawan required a bit of convincing to jump onboard observing that it ‘moved’. After taking a few pictures as proof, we invited the kids back on the green for a scavenger hunt where they had to collect clues, drawings by Azur carefully slid inside ziplock bags and behind which I had written where to meet next: the marina lounge. We then had the much expected afternoon tea where a Yoda green apple and an Ewok coconut were safely guarding the rest of the Star Wars-themed snacks that Thomas had spent his Friday off preparing. Red and green grapes light sabers disappeared in a flash, the somewhat overcooked Wookie cookies didn’t deter the kids, and there was a queue to paint jumbo marshmallows with chocolate sauce and turn them into edible Storm Troopers. When everyone was sweetened-up, we had a crazy pinata session outside the lounge, with a pinata so full it was already bursting open and needed to be taped before proceeding, followed by fair and square distribution of the lollies, and finally opening of the presents.

The entire afternoon was a great success which didn’t warrant any of the worrying of the night before. A worthwhile investment considering Zephyr comment “I can’t believe how quick two hours can go”, and Azur who had “his best birthday party ever” and has been busy since, building his Star Wars lego kits while wearing his new Jedi outfit.

The evening was spent winding down in front of a movie: Star Wars episode III.

Open heart surgery (part II)

Magic happens when I’m out dancing!

In the last few weeks, while I was indulging my parallel life as a dance addict (3 classes and 3 social dancing events of salsa, bachata, kizomba, tango and african dance in the last week alone), Thomas has been hard at work, coordinating and finalising the install of our new marinised Lister Petter engine. And on Sunday, when I was out (needless to say dancing, to wrap up a frustrating week-end of domestic chores, and witnessing a couple of failed attempts at adjusting the throttle control which took almost a day each), he texted me saying “it’s done!”. Of course I shared his excitement from a distance, nevertheless I had to hear it for myself, so, when I got back at 10:30pm, I didn’t wait for the morning and switched it on to check. Then we could celebrate.

I feel guilt and shame (emotions I now know to be on the lowest end of the spectrum of human consciousness according to Dr. Hawkins, as quoted in a workshop at NZ Spirit Fest) for my lack of involvement, but hey, at least I wasn’t much in the way, and nor were the kids who were at a holiday camp for the best part of last week.

Here is the new engine arriving a couple of days before Thomas’ birthday all suitably wrapped up, and all the action I missed as I was snorkeling in Kelly Tarlton’s fish tank in an attempt to tame my fear of sharks:

It took a few extra weeks to find time between the mechanics and us to:

  • adjust the mounts to fix it to the boat
  • connect the new dashboard
  • change the fuel lines entirely (which involved cutting new paths for the bigger pipes and switching to two returns instead of one, allowing us to run on one tank only should the need arise)
  • clean the hardly accessible fuel tanks (an entire Wednesday night squatting on the floor equipped with a dish brush circlipped to a wooden stick, a funnel, a bottle of kerosene and a Alemlube pump, and head torches, transferring all the fuel from one tank to the other, trying to dilute and ‘vacuum’ all the dirt at the bottom, and repeating the operation for the second tank)
  • get new fuel filters, from a friend who, bless serendipity, happens to be one of the biggest clients for this brand of engines and add some spares
  • manufacture and install a bracket to mount the new fuel filters
  • fix the electricity (the first time they tried to start the engine the engine battery wouldn’t work while the switch to emergency paralleling blew a fuse)
  • switch and adjust the two alternators
  • manufacture and install a new exhaust
  • add priming pumps on each fuel line
  • adjust the throttle control (final tweaks done last night while I was out dancing, again, to make sure the idle position was at reasonable low rev)
Overview of the mess when working on the fuel lines…

It’s been a long time coming, but after three months of forced sedentary life, the gaping hole in the engine room is no longer, and Obelix is all set to go out to sea again!!!

Who’s keen for a celebration sail on Sunday?

Obelix open heart surgery (part I)

Or how to extract an inboard engine in 30 steps.

Equipment

  • CRC/WD40
  • Spanners
  • Hammer
  • Electric drill
  • Grinder
  • Crowbar
  • Chain-block x2
  • Lashings x2
  • Wooden blocks
  • Straps with ratchet x2
  • Sacrificial towels
  • Dan (a friend with lots of equipment borrowed from his boat builder dad, it helps, a lot)
  • Patience
  • Time: 10 hours (excl. prep work the days before)

STEPS

  1. Remove all secondary bits from the engine block while still in place (injector pump, )
  2. Spray CRC/WD40 on bolts holding the engine to the gearbox and hull – every evening during the week preceding the operation
  3. Wake up early-ish
  4. Put on blue overalls, ready to roll
  5. Loosen the bolts that needs undone (easier said than done, fortunately no knuckles were harmed in the process)
  6. Build a structure to secure the gearbox (horizontal beam fixed to holds screwed on the engine room walls)
  7. Secure the gearbox so that it doesn’t collapse when free from the engine (using the aforementioned structure, strap, and wooden blocks)
  8. Remove bolts on gearbox (x12) and screws fixing the engine legs to the boat (x8)
  9. THINK
  10. Grind the one bolt that refuses to give (near miss: a towel used as rag nearly caught fire)
  11. Jump in the car to get Dan’s scaffolding equipment stored in our friend Gaspar’s garden
  12. Build a makeshift crane in the cockpit
  13. THINK
  14. Jump in the car and rush to the nearest construction site to collect some additional wooden bits to brace the scaffolding with diagonal beams.
  15. Secure the engine to the chain-block
  16. THINK
  17. Move the engine horizontally front to back to come free of the gearbox shaft (involves crowbar)
  18. Lift the engine through the cockpit hatch
  19. Remove cockpit awning and metallic structure holding it
  20. Slide engine backwards rolling the metallic tubes
  21. Rotate engine sideways
  22. Build a second makeshift crane hanging from the boom for transfer on the pier (using main halyard + jib halyard as backup, and reef line used as out-haul)
  23. Wait for the rain to pass (includes preparing and drinking hot chocolate, and ordering some takeaway pizza in anticipation of the evening celebration)
  24. THINK
  25. Secure engine to the second crane
  26. Put back engine room lid
  27. Lift engine enough to clear cockpit walls and winch
  28. Push boom to the side
  29. Lower engine in trolley
  30. CELEBRATE!

Once again I couldn’t hold my cry of elation when the whole operation ended successfully. Dan’s family heard us a few piers away and immediately joined the party, followed by our friend Max (who conveniently came to offer his help once everything was over ;P). I escaped to get our pizzas, which must have been waiting to be collected for a good couple of hours (I was resolutely optimistic about the time it would to complete the job). And as I returned with our large luke warm Il Giardino and Sotto il Mare (from Toni’s), and our kids who had spent most of the day watching cartoons and playing computer games in the marina lounge, we were offered extra pieces of pizza left over by our pier neighbour Rod. We must have been hungry by then (~7pm) as the pizzas all disappeared in a flash, while Dan and Max were busy discussing Classic Yacht Association related stuff…

Sun kissed for 31 days (part II)

12 January: Kahangaro, Cavalli Islands

South end of Kahangaro Island, Cavalli Islands

Departing from the idyllic Okahu Passage is not an easy thing, but we’ve been promised wonders in the Cavalli Island and the much praised Whangaroa harbour, so, as soon as we’re up, we hoist the sails to venture further up North, and when the Cavalli Islands are in sight, we see in Kahangaro Island, the quintessential miniature deserted island bound to satisfy our Robinson Crusoe desires. We can’t resist the sight of the tiny white sandy beach, surrounded by scenic rocks, ornamented with a few (non native) phoenix palm trees to complete the picture, and alter our course for a closer examination, even though it is not flagged as an anchorage on any of our charts. And, as it turns out, as soon as we drop anchor, I can see rocks behind us, beneath the surface that make me very uncomfortable and completely rule out my leaving Obelix to go ashore. I make the call to bugger off. Too bad for our Robinson Crusoe aspirations!

Papatara Bay, Cavalli Islands – where my heart nearly stopped

Instead we carry on to Papatara (Horsehoe) Bay, bigger, sheltered and lovely, except the sand is grey, and coarse, and there is already a zoom-zoom (my affectionate term for fizz boats) anchored there. Not the same free and adventurous feeling. Anyway, in no time Thomas is off exploring the underwater world to bring us lunch, so it won’t make much of a difference to him, and we’ve got a mission of our own: baking Kakahu Road cookies. A few batches to go through, in our tiny unevenly-temperature-regulated oven, before heading to the beach. Every now and then I pop my head out to see where Thomas’ got to. I can now see him a few hundred meters away from the boat, near a reef. All of a sudden I can see big arm movements. He waves at us frantically once. Then a second time, then nothing. I wait, but his body barely moves, I can’t see what’s going on. My brain starts wondering why he’s trying to get our attention, why he’s not clearer about his intentions, and wonder how would someone in trouble call for help from the water, what is happening that I cannot see. It has to be beneath the surface. My heart accelerates, I oscillate between panic and reason, nothing bad is happening, otherwise I would hear screams, or would I? But in doubt, I don’t want to be the wife who stayed behind, baking her cookies while her partner was in distress, getting attacked by a shark or something, alone in the water with no one else to call for help. So I resolve to rush to him, switch off the oven, jump in the dinghy with the boys, and off we go, my heart pumping faster than it ever has. When we get closer, I can see Thomas’ body lying at the surface, face down in the water, not moving, awful sight if you ask me, so I scream at the top of my lungs “THOMAS!”. His head suddenly lifts up, he seems surprised to see us. I explain to him trembling what went through my head, and he explains he’s chasing a fish hidden in the kelp, but a seagull keeps assaulting him for being too close to his nest, so he was just trying to scare it away… Pointless fright, now I need an uneventful afternoon to recover from it.

Owhatanga Bay, Whangaroa

The entrance in Whangaroa is as described on every blog, fjord-like, no more white sand and friendly beaches, instead, when turning North towards lane cove, we’re transported in a very different atmosphere, more mystic, almost hostile, with murky water, abrupt hills, covered with lush green forest and dark grey rocks erected like Easter Island statues. Indiana Jones is hiding nearby, I’m sure. We motor around before deciding to stay the night in Owhatanga Bay for its calm, peace, and prolonged sun light.

Being anchored in Owhatanga bay next to Rainbow II was a real honour, as Azur solemnly declared when I read out loud this classic old lady’s curriculum and how, with multiple races won during her 50-year tenure on the water, she was an iconic figure of New Zealand boating history.


13 January: Whangaroa marina, Whangaroa

Haiku #23

Azur’s complaining,
The rock’s too high for walking,
The view’s worth it though.


14 January: Whangaihe, Northland

What do you do when you spot an idyllic little bay tucked away and vacant, but you still have a little way to go to your next destination? You make a mental note and say, on our way back we’ll stop there. And if you’re lucky, sometimes you return indeed, to find the same little bay vacant all the same, waiting to be checked out and declared the greatest anchorage of the holidays (until dethroned by a new one).


15 January: Opito Bay, Bay of Islands

Haiku #24

Tina for dinner,
What a treat, and an honour,
Joy, smiles, and laughter.


16 January: Paihia / Roberton Island, Bay of Islands

Roberton Island Lagoon at semi-low tide

Deep Water Cove, Bay of Islands

Who said sailing was not a sport never practiced the art of acro-cooking, consisting in preparing dinner on Obelix sailing at 7 knots, leaning on a reasonable angle, wedged in the galley, legs spread wide against the cupboards so as to secure a standing position despite the jolts, rushing to get every handful of chopped veggies to the saucepan before they fly away everywhere, with a kitchen knife taking every opportunity to slide away on the other side of the workbench. My reward for practicing my sea legs with determination, if not poise, is a delicious meal followed by a gorgeous sunset.


17 January: Deep Water Cove to Kawau, sailing by night

Wakey, wakey, rise and shine, the menu of the morning is packed! We go onshore to stretch our legs on a portion of the Cape Brett track, until the kids decide it is enough, and we wrap up our Bay Of Islands visit with one last snorkeling session.

Then we’re off for our longest navigation to date on Obelix, an estimated 20 hours to cover 90-100 nautical miles and reach Kawau Island the next day at sunrise. Unless we change our mind and carry on to Tryphena despite the South-West announced for the rest of the week, which would make our return to Auckland a tad tricky. No, Kawau it is, or we can always decide later. The first part of the trip is quite exhilarating with 2 to 3 metre high swell and decent Northerly winds, the boat goes well, above 7 knots effortlessly. Clearing the Poor Knights on the East, we discover the hidden face of the island, which presents an intriguingly large black hole, like an open mouth in the rock, says Zephyr.

By then we’re heading straight towards fog and rain. We quickly close the cockpit to protect us from the elements and after a few showers with very poor visibility, it clears again and a magnificent rainbow forms behind us. The sun is slowly going down, time to get some supper, put the kids to bed, and start night watches. Thomas gets the first one. The conditions are not what you call comfortable, so unsurprisingly the boys struggle to fall asleep. Azur asks for a bucket just in case, and while Thomas gets a couple from the lazarette, (one for us too, just in case), I invite them to come back in the cockpit for a bit. I can hear from by bunk that Thomas treats them to a bedtime story in the dark wilderness. After which they settle more easily. The next morning when I ask them, they are enchanted by this experience and the opportunity to stay up late and navigate by night. According to Azur “It was really dark, and it was fun because we didn’t know where we were going”.

When my watch comes, it’s another story. I have barely closed an eye as it was so bumpy, I’m still exhausted from the day, in a bad mood and my stomach not quite as settled as I would like it to be. The wind has changed direction advises Thomas and we’re now sailing 5-6 knots upwind, which explains the creaking of the lines I heard when he trimmed the genoa. I quickly appreciate I’m not up for a couple of hours in these conditions on my own, so we agree to reduce the sail area, replacing the genoa by the stay sail, then putting the genoa back only a it furled, to manage our speed and stabilise the boat. He goes to bed and I’m trying to find a comfortable position to listen to podcasts (from the list recommended by Maria Popova in her post “9 podcasts for a fuller life”). I start with “The Secret History of Thoughts” and have to stop after a few minutes, as I realise that the gore images that run through my head, on hearing about someone’s dark and uncontrollable thoughts of stabbing his wife, are not going to help my unstable stomach. So I switch to one podcast on creativity, with interviews of Sting, Elisabeth Gilbert and Dame Gillian Lynn. It proves very inspiring, and I love listening to their life stories while staring at Orion’s belt outside, monitoring our course on the tablet from time to time. Nonetheless, the bucket in the corner of my eye is also trying to grab my attention and finally wins the battle. Fortunately I stay relatively operational. Azur wakes up at one point to go to the loo, undisturbed by the crazy movements of the boat, but he can’t fall back to sleep because of the croaking of the autopilot, so I take back the helm for an hour or so. Being at the helm by night doesn’t have the same calming effect as during daytime, I can’t see a thing, except black all around me, and white foam crashing against the hull, which is scarily hypnotic. I find it extremely difficult to focus, and at one point I get a fright looking at a light I hadn’t seen before, thinking it is a very close vessel, when it’s just a star, quite low on the horizon. And how paradoxical that I should deploy so much energy fighting the urge to doze off when on watch, and desperately trying to get some sleep when I’m off them. Still, each time I hear the sound of Thomas getting prepared down below, I celebrate in my head the imminent arrival of my saviour!